Estar aislado puede encoger el cerebro envejecido

Aislamiento encoge cerebro envejecido

Un nuevo estudio sugiere que los adultos mayores que pasan regularmente tiempo con familiares y amigos pueden tener cerebros más grandes para demostrarlo.

El envejecimiento cerebral saludable es un asunto complejo y los investigadores aún están tratando de comprender qué factores mantienen la mente aguda y cuáles alimentan los declives en la memoria y el pensamiento.

Pero varios estudios han sugerido que la vida social importa. Se cree que la estimulación social ayuda a mantener la agudeza mental; por otro lado, el aislamiento social en los años dorados se ha relacionado con un mayor riesgo de demencia.

Exactamente por qué, sin embargo, no está claro.

Entonces, para el nuevo estudio, los investigadores dirigidos por el Dr. Toshiharu Ninomiya, de la Universidad de Kyushu en Japón, hicieron una pregunta diferente: ¿Está conectado el aislamiento social al volumen cerebral de los adultos mayores?

El cerebro naturalmente “se encoge” en cierta medida a medida que las personas envejecen, reflejando la pérdida de células nerviosas y sus conexiones. Pero esa pérdida de tejido se acelera durante el proceso de demencia.

Si las personas mayores que están aisladas tienden a tener cerebros más pequeños, razonaron los investigadores, eso podría ayudar a explicar la relación con la demencia.

Resultó que efectivamente había una relación, aunque no causal, según los hallazgos publicados el 12 de julio en la revista Neurología.

Entre casi 9,000 adultos japoneses de 65 años o más, más de 600 dijeron que “rara vez” veían o hablaban con amigos o familiares fuera de su hogar. Y esos participantes mostraron típicamente un volumen cerebral más pequeño en las exploraciones de resonancia magnética (MRI), en comparación con aquellos que eran más socialmente activos.

Específicamente, tenían menos tejido en ciertas estructuras cerebrales involucradas en la memoria y conocidas por verse afectadas en las primeras etapas de la demencia.

Expertos no involucrados en el estudio enfatizaron que no prueba que el aislamiento social encoge el cerebro.

Una posibilidad es que el encogimiento cerebral ocurriera primero, dijo el Dr. Joel Salinas, un neurólogo en NYU Langone Health en la ciudad de Nueva York y director médico principal de Isaac Health, una clínica de memoria en línea.

Las personas en las primeras etapas del proceso de demencia podrían haber tenido algunos síntomas sutiles y haber cambiado su comportamiento (incluyendo quedarse más tiempo en casa), dijo Salinas, quien no tuvo ningún papel en el estudio.

Por otro lado, hay razones plausibles por las cuales las conexiones sociales, o la falta de ellas, podrían afectar el volumen cerebral.

En la medida en que el aislamiento cause estrés crónico, dijo Salinas, eso podría afectar al sistema cardiovascular y al cerebro envejecido.

En el otro extremo del espectro, dijo, las personas mayores que regularmente tienen estimulación mental y social pueden acumular una mayor “reserva cognitiva”. Eso se refiere a la capacidad de una persona para resistir algunos de los cambios patológicos que pueden ocurrir en el cerebro envejecido, sin perder su memoria y habilidades de pensamiento.

La Dra. Danielle Sandsmark, una neuróloga de la Universidad de Pensilvania en Filadelfia, estuvo de acuerdo en que la pregunta de “¿qué fue primero, el huevo o la gallina?” sigue sin respuesta.

“Este estudio no establece una línea desde el aislamiento social hasta un menor volumen cerebral hasta la demencia”, dijo Sandsmark, coautora de un editorial publicado junto con los hallazgos.

Sin embargo, ambos médicos dijeron que el estudio se suma a un conjunto de evidencia que conecta los factores sociales con la salud cerebral.

También sugiere que la depresión es parte de la historia. Cuando los investigadores tomaron en cuenta los síntomas de depresión reportados por los participantes, eso pareció representar del 15% al 29% de la relación entre el aislamiento y un menor volumen cerebral.

Más allá de eso, los adultos mayores que rara vez salían tendían a tener una salud más pobre, a menudo teniendo diabetes o presión arterial alta en comparación con otros participantes del estudio. También eran más propensos a fumar o hacer poco ejercicio.

Aún así, esas diferencias no explicaban la relación entre el aislamiento social y el volumen cerebral.

Sandsmark enfatizó que el estudio no significa una condena para los adultos mayores que no son sociables. Muchos factores influyen en el riesgo de demencia, y el aislamiento social sería solo uno, dijo.

Y lo que es más importante, no todas las personas que pasan mucho tiempo solas se sienten solas.

“Las personas llenan sus tanques emocionales de diferentes maneras”, dijo Sandsmark. Para algunos, leer un buen libro podría ser la forma más placentera de estimular la mente.

Salinas, también señaló que el aislamiento social no necesariamente se traduce en soledad. Un adulto mayor puede ver o hablar con muchas personas, pero no tener a nadie que escuche y ofrezca apoyo. Otro adulto mayor puede tener a esa persona.

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Salinas dijo que los estudios deben avanzar hacia la pregunta de “intervención”: ¿qué tipos de apoyo social pueden ayudar a que los adultos mayores se sientan y funcionen mejor?

Por ahora, sugirió que las personas piensen en cómo pueden nutrir buenas relaciones en sus vidas. Eso puede significar contactar a un amigo o familiar que no han visto hace tiempo, dijo, o probar una actividad que les permita establecer nuevas relaciones.

Más información

La Asociación de Alzheimer tiene consejos sobre el envejecimiento cerebral saludable.

FUENTES: Joel Salinas, MD, MBA, profesor asistente clínico, neurología, Escuela de Medicina Grossman de la NYU, Ciudad de Nueva York, director médico, Isaac Health; Danielle Sandsmark, MD, PhD, profesora asociada, neurología, Escuela de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania, Filadelfia; Neurología, 12 de julio de 2023, en línea