Es época de regreso a clases y quién es popular o no sigue siendo clave.

Back to school season and popularity still matters.

“Ella es la capitana de animadoras y yo estoy en las gradas”, lamenta Taylor Swift a su popular amor en la canción “You Belong With Me”.

Las letras que expresan el anhelo de encajar en la escuela reflejan un viejo cliché reconfirmado por un nuevo estudio que comparó a adolescentes en Estados Unidos y Lituania: Los jóvenes que son percibidos por sus compañeros como menos atléticos o menos atractivos tienen más dificultades que sus compañeros aparentemente perfectos.

“Hace mucho tiempo, tal vez hace unos 60 años, se realizó un estudio muy famoso por el sociólogo James S. Coleman quien encontró que, para desgracia de los adultos, los estudiantes más populares, los más importantes en las escuelas secundarias eran los chicos atléticos y las chicas atractivas”, dijo Brett Laursen, profesor de psicología en la Universidad Florida Atlantic y autor principal del nuevo estudio.

“A lo largo de los años, se han encontrado algunas correlaciones que indican que los niños que no son atractivos y los niños que no son atléticos tienen dificultades. Aún tienen dificultades sociales y problemas emocionales”, agregó.

El nuevo estudio examina por qué estar fuera del llamado “grupo popular” en la escuela puede llevar a problemas de adaptación.

Para el estudio, 300 niñas y 280 niños que asisten a escuelas secundarias públicas en Estados Unidos y Lituania informaron sobre el abuso de alcohol tres veces durante un año académico. También se evaluaron el nivel de atlétismo, atractivo, impopularidad y rechazo por parte de los compañeros a través de nominaciones de pares. Los investigadores encontraron que a medida que aumenta la impopularidad, también lo hacen la soledad y el consumo de alcohol en los adolescentes.

A diferencia de hace 60 años, cuando el atlétismo solo se consideraba beneficioso para los chicos y el atractivo se veía como beneficioso para las chicas, ahora se considera favorable cualquiera de estos rasgos, independientemente del género. Pero carecer de alguno de estos rasgos puede ser difícil tanto para los niños como para los padres.

“El desafío para criar a los niños y para crecer es aprender a sentirnos bien con nosotros mismos como personas en el interior, no basados en factores externos como nuestra apariencia física o nuestra apariencia, sino en nuestras cualidades: nuestra amabilidad, nuestra honestidad, nuestra sinceridad, nuestra consideración, ya sabes, que esperamos que definan a alguien como una buena persona”, dijo el Dr. Victor Fornari. Él es jefe de psiquiatría infantil y adolescente en el Centro Médico Judío de Long Island en Glen Oaks, Nueva York, y no formó parte del estudio.

“Pero para los niños que están creciendo, el desafío es, por supuesto, que la apariencia es tan crítica porque los niños son muy vulnerables a los comentarios críticos. Y los comentarios críticos realmente pueden tener un impacto e incluso ser traumáticos”, continuó. “Cuando alguien no se ve atractivo físicamente, o si no tiene habilidades atléticas, puede poner en riesgo a ciertos jóvenes vulnerables en términos de esas cualidades o rasgos altamente valorados”.

Otro estudio, publicado en mayo, encontró que los niños que habían experimentado períodos de soledad eran los más propensos a tener depresión, ansiedad, niveles bajos de satisfacción con la vida y mala calidad del sueño.

Las redes sociales tampoco están ayudando.

Investigadores de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill informaron ya en 2015 que los síntomas depresivos eran más comunes en las niñas que se comparaban con estudiantes más populares en aplicaciones como Facebook e Instagram. La influencia de estas aplicaciones solo ha crecido desde entonces.

Entonces, ¿qué pueden hacer los padres y mentores para combatir esta jerarquía social aparentemente firme en las escuelas?

Fornari ofreció esta recomendación: Ayudar a los jóvenes a encontrar formas de resaltar sus fortalezas personales.

“Si alguien no es atlético, tal vez pueda ser artístico o tener talento musical o tener otra fortaleza que pueda definirlos, ya sea hacer joyas o tocar la guitarra o algo más, para que puedan tener algo de lo que puedan sentirse orgullosos en términos de sus logros”, dijo.

La apariencia puede plantear un desafío mayor, dijo Fornari.

“Dependiendo del grado de atractivo físico o falta de atractivo, eso puede ser realmente estresante para los jóvenes vulnerables, porque pueden ser objeto de burlas, bromas y acoso”, dijo Fornari. “El objetivo en la vida es realmente ayudar a cada niño a alcanzar su máximo potencial y apreciar quiénes son”.

Los hallazgos fueron publicados recientemente en línea en el Journal of Youth and Adolescence.

Más información

Para obtener más información sobre la construcción de un ambiente escolar seguro, visite StopBullying.gov.

FUENTES: Victor Fornari, MD, jefe de psiquiatría infantil y adolescente, Long Island Jewish Medical Center, Glen Oaks, N.Y., y profesor, Donald and Barbara Zucker School of Medicine en Hofstra/Northwell, Uniondale, N.Y.; Brett Laursen, PhD, profesor de psicología, Florida Atlantic University, Boca Raton; Journal of Youth and Adolescence, 3 de agosto de 2023, en línea

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