Cómo los circuitos en el cerebro pueden conducir al manejo del dolor sin el uso de opioides

Circuitos cerebrales para el manejo del dolor sin opioides

Compartir en Pinterest
Los investigadores dicen que los circuitos en el cerebro podrían ayudar a proporcionar alivio del dolor sin el uso de opioides. Westend61/Getty Images
  • Los investigadores han identificado un circuito alternativo de control del dolor en los cerebros de ratones, que puede ayudar a gestionar eficazmente el alivio del dolor.
  • Dirigirse a este circuito ayudó a proporcionar alivio del dolor similar al de los opioides sin efectos secundarios.
  • Los opioides son eficaces para controlar el dolor, pero hay muchos posibles efectos secundarios y un riesgo de adicción, abuso y sobredosis.
  • Los investigadores planean ampliar sus hallazgos para ver si se pueden replicar en sujetos de prueba humanos.

Cuando se trata de aliviar el dolor, los opioides son prácticamente insuperables.

Estos medicamentos, que actúan sobre los receptores opioides en el cerebro y el cuerpo, tienen un efecto potente y pueden gestionar eficazmente el dolor intenso.

La desventaja es la naturaleza adictiva de los opioides.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. informan que el número de muertes por sobredosis de drogas aumentó seis veces entre 1999 y 2021, y muchas de estas muertes se atribuyen a la epidemia de opioides en curso.

Esto pone a los médicos en una situación complicada, ya que los opioides recetados, como la hidrocodona y la oxicodona, son herramientas poderosas cuando se trata de controlar el dolor, pero también crean el potencial de adicción, abuso y sobredosis.

Ahora, investigadores de la Universidad de Chicago dicen que pueden haber encontrado una nueva forma de tratar el dolor, una que puede producir un efecto similar a los opioides sin usar realmente los medicamentos.

La clave es una vía alternativa de control del dolor en el cerebro, una que alivia el dolor pero no tiene los síntomas de tolerancia o abstinencia asociados.

El estudio, que fue respaldado por subvenciones de los Institutos Nacionales de Salud, se publicó hoy en la revista médica Neuron.

La gestión alternativa del dolor es crucial

Daniel McGehee, profesor de anestesia y cuidados críticos en la Universidad de Chicago, fue el autor principal del estudio. Le dijo a Medical News Today que es importante encontrar formas alternativas de controlar el dolor.

“Gran parte de la epidemia de opioides está impulsada por opioides recetados o opioides sintéticos en lugar de la heroína o la morfina típica”, dijo. “Estas drogas están ampliamente disponibles en parte debido a su uso como analgésicos. Si podemos reemplazar los opioides con otros analgésicos, ayudará a reducir la posibilidad de que las personas los abusen”.

McGehee dijo que además de los efectos secundarios conocidos de los opioides, pueden crear complicaciones más sutiles, como una mayor tolerancia, que pueden llevar a un ciclo vicioso de dosis más altas, resultados reducidos y una mayor susceptibilidad al abuso.

“Las personas que toman opioides durante un período prolongado realmente muestran un aumento del dolor cuando dejan el medicamento, por lo que sería fantástico evitar estas complicaciones”, explicó. “En nuestro estudio, lo que hemos tratado de hacer es explorar algunas de esas mismas complicaciones potenciales en modelos de ratones de control del dolor”.

Encontrar un nuevo camino para controlar el dolor

McGehee y sus colegas investigaron la circuitaria cerebral de ratones de laboratorio, centrándose específicamente en el neurotransmisor acetilcolina, un compuesto que afecta la actividad cerebral y actúa como mediador entre los nervios y los músculos.

“Está involucrado en todo tipo de efectos conductuales y cognitivos interesantes en el cerebro, pero hasta este estudio, realmente no entendíamos cómo la acetilcolina interactúa con los sistemas de control del dolor”, dijo.

Los investigadores encontraron que en circunstancias que inducen dolor, hay una supresión de la acetilcolina, que aparentemente es lo contrario de lo que debería estar haciendo.

“Creemos que esa inhibición contribuye a un cambio en el umbral para una experiencia dolorosa y, por lo tanto, en realidad está sensibilizando al animal al dolor”, dijo McGehee. “Es potencialmente una observación muy importante que tiene que ver no solo con cómo se controla el umbral de fondo, sino que también es una oportunidad para intervenir y reclutar los receptores que normalmente son activados por la acetilcolina y revertir potencialmente el estado doloroso”.

Los investigadores lograron revertir el estado doloroso en ratones al dirigirse a estas vías. Informaron que el alivio del dolor proporcionado por esta reversión fue robusto y efectivo, incluso en ratones que habían desarrollado tolerancia a los opioides.

“Esa inhibición básicamente imita lo que los opioides hacen en las mismas células, y los receptores nicotínicos y opioides que controlan el dolor parecen estar en el mismo conjunto de neuronas”, dijo McGehee. “Esperamos que esto sea una vía para desarrollar medicamentos que puedan aliviar el dolor para reemplazar los opioides y también reducir su uso potencialmente”.

Santosh Kesari, neurólogo en el Providence Saint John’s Health Center en California y director médico regional del Research Clinical Institute of Providence Southern California, le dijo a Medical News Today que los datos muestran gran promesa que podría llevar a mejores formas de manejar el dolor sin opioides en el futuro.

“Este es un estudio emocionante que abre un nuevo enfoque para el manejo del dolor”, explicó Kesari, quien no estuvo involucrado en el estudio. “Los autores encontraron que modular el receptor de acetilcolina produjo un efecto analgésico de manera única en comparación con la forma en que funcionan los opioides y no indujo tolerancia. Esta vía no opioide podría abrir la puerta al desarrollo futuro de medicamentos para el control del dolor y reducir la necesidad de medicamentos opioides y las complicaciones relacionadas con el uso crónico de opioides”.

Dando los siguientes pasos para tratar el dolor

Aunque la investigación ofrece implicaciones interesantes, vale la pena señalar que solo se estudiaron ratones.

Estos datos son útiles y podrían replicarse en sujetos humanos, pero se necesita realizar más investigación para ver si los hallazgos se mantienen, reconocieron los investigadores.

Con ese fin, McGehee dice que él y sus colegas estarían interesados en asociarse con una compañía farmacéutica para probar compuestos que apunten a este sistema de receptores y probar si tiene efectos analgésicos o no.

“Otra oportunidad a largo plazo en la que estamos interesados en perseguir es examinar más de cerca los puntos de control para toda esta liberación de acetilcolina en el sistema”, dijo. “La pregunta es si hay receptores o mecanismos que podemos apuntar en esas células para lograr alivio del dolor”.