¿Cómo lidiar con el calor? ¿Algunos de nosotros somos naturalmente mejores en ello?

¿Cómo lidiar con el calor? ¿Algunos de nosotros somos mejores?

21 de julio de 2023 – Richard Carter había pasado la mañana caminando por la línea de piquetes frente a los estudios de Walt Disney en Burbank, CA, con otros actores en huelga. Ahora, al mediodía, la temperatura había alcanzado los 93 F, con una brisa caliente soplando. Sin embargo, Carter, un actor de reparto de unos 50 años que cuenta entre sus créditos el programa de televisión This is Us, seguía alegre.

Algunos podrían llamarlo “iguana”, una de esas personas que, al igual que los reptiles que prefieren tomar el sol a 95 grados, no se quejan cuando las temperaturas se disparan. Lo nota pero no se obsesiona.

“Digo, ‘Maldición, hace calor'”, dijo, luego agrega rápidamente, “Prefiero decir eso que ‘Maldición, hace frío'”.

Un trasplante de Chicago, todavía puede describir en detalle aquel día de menos de 20 grados hace mucho tiempo, con una sensación térmica de 60 bajo cero, según dijo, mientras esperaba un autobús que llegaba 20 minutos tarde. Fue entonces cuando él y su esposa decidieron empacar y dirigirse al oeste. “No se sintió tan mal hoy”, dijo sobre el calor de más de 90 F.

Richard Carter en Los Ángeles.

En Bend, Oregón, las temperaturas también son cálidas, alcanzando los 90 grados. Sin embargo, el clima no ha impedido que Patrick Fink, MD, de 35 años, médico de medicina de emergencia y especialista en medicina de montaña en el St. Charles Health System, salga en su bicicleta de montaña regularmente durante un par de horas. “No me importa, y no tengo problema en hacer ejercicio en ello”, dijo. “Creo que es cuestión de exposición continua”.

Este verano, el calor está encendido y ha sido difícil para la mayoría de nosotros no darse cuenta. Hasta el 20 de julio, más de 100 millones de estadounidenses estaban bajo alertas de calor, según el Sistema Nacional Integrado de Información de Salud por Calor, una colaboración de socios federales para proporcionar información sobre los riesgos del calor extremo. Ciudades que normalmente son calurosas, como Phoenix, están batiendo récords este verano, llegando a 110 grados F durante 21 días consecutivos el 20 de julio. El mundo terminó la semana más calurosa registrada el 10 de julio, según la Asociación Meteorológica Mundial. Y advierten que vendrá mucho más calor, mucho más.

Con el pronóstico de olas de calor extremo, aprender a lidiar con el calor es la nueva habilidad imprescindible. “Creo que todos tenemos que aprender a convivir con ello”, dijo Fink, “porque no va a cambiar en el corto plazo”.

Pero ¿manejar el calor es una habilidad o es todo genética? Es un tema debatido entre los expertos, algunos dicen que las personas pueden tener una mejor o peor tolerancia al calor.

¿Genética o no?

La tolerancia al calor probablemente sea en parte genética, dijo Thomas E. Bernard, PhD, profesor de salud pública en la Universidad del Sur de Florida en Tampa, quien estudia la salud laboral y el estrés por calor. Así como algunas personas tienen habilidades atléticas naturales más altas que otras, algunos de nosotros somos físicamente capaces de soportar altas temperaturas, dijo. Pero al igual que el entrenamiento deportivo puede ayudar a los atletas de cualquier habilidad a competir mejor en sus deportes, mejorar la aptitud aeróbica puede ayudar a mejorar la tolerancia al calor, dijo.

Aquí está el motivo. “El estrés por calor no es tanto un ambiente caluroso, sino que generas calor dentro de tu cuerpo”, dijo Bernard, y para que te refresques, ese calor debe salir. Alguien que tiene una buena aptitud aeróbica también tiene una buena capacidad cardiovascular y puede disipar ese calor hacia el entorno de manera más efectiva, dijo.

La genética probablemente no tiene un papel importante en la tolerancia al calor, dijo Graham M. Brant-Zawadzki, MD, profesor asistente de medicina de emergencia y especialista en medicina de montaña en los Hospitales y Clínicas de la Universidad de Utah en Salt Lake City. Muchas otras cosas afectan la tolerancia al calor, dijo.

Tener sobrepeso u obesidad, con la capa adicional de aislamiento, puede hacer que las personas sean menos tolerantes al calor. La diabetes puede dañar los vasos sanguíneos y los nervios, afectando las glándulas sudoríparas y la capacidad del cuerpo para enfriarse. Ciertos medicamentos, incluyendo medicamentos para la presión arterial como diuréticos, antihistamínicos y medicamentos psiquiátricos, pueden afectar la tolerancia al calor. La edad también influye en la tolerancia al calor, con los bebés, los niños pequeños y los adultos mayores más propensos a tener dificultades con el calor, dijo Brant-Zawadzki.

Pero, dijo, “todos somos capaces de volverse más tolerantes al calor en relación a nuestra propia base”.

Cómo Entrenar y Adaptarse

Ser activo regularmente en el calor puede ser clave para tolerarlo, dijo Fink, el médico de medicina de emergencia que practica ciclismo de montaña. “Creo que soy aclimatado al calor porque lo hago regularmente”, dijo.

Entrenar en el calor desarrolla tolerancia, coincidió Brant-Zawadzki. Hágalo de manera prudente y con la aprobación de su médico, dijo.

“La idea es estresarse durante unos 20 minutos y luego darse 10 minutos para enfriarse”.

Haga eso varias veces al día. Esto, dijo, provoca una respuesta a nivel celular, con el cuerpo produciendo más de lo que los expertos llaman proteínas “de choque térmico”. “Producir más de estas proteínas ayuda a impulsar algunos de los cambios que ayudan a las personas a lidiar mejor con el calor”, dijo Brant-Zawadzki.

Conner Ohlau de Scottsdale, AZ.

Aquellos con niveles más altos de estas proteínas hiperventilan menos, por ejemplo, dijo.

Los CDC y el Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional llaman a la aclimatación al calor “la mejora de la tolerancia al calor que proviene del aumento gradual de la intensidad o duración del trabajo realizado en un entorno caliente”. Para los empleadores que esperan evitar enfermedades relacionadas con el calor en los trabajadores, las agencias ofrecen un horario. Los trabajadores aumentan gradualmente la cantidad de tiempo que trabajan en el calor, llegando al 100%.

“La exposición al calor y el esfuerzo físico deben ocurrir al mismo tiempo”, dijo Bernard. A medida que se aclimata, “comienza a sudar antes, suda más y pierde menos sal”.

Estrategia Sencilla: Reducir el Aire Acondicionado

“Una cosa que también podemos hacer es disminuir el nivel de aire acondicionado que usamos”, dijo Brant-Zawadzki. “Limita nuestra capacidad para aclimatarnos”. Es típico que las personas pasen de un calor muy intenso de 105 grados afuera a un restaurante que podría estar tan frío como 65 grados, dijo. Eso no ayudará a aumentar la tolerancia al calor.

Como objetivo general, sugiere mantener el aire acondicionado de la casa u oficina a no más de 10 grados más frío que afuera. Por supuesto, si hace 100 grados afuera, mantener el aire acondicionado a 90 grados no será útil. Pero trate de no configurar el aire acondicionado 20 o 30 grados más frío que afuera, dijo.

¿Qué hay de los Suplementos?

Los investigadores están estudiando el papel del suplemento betaína, también llamada trimetilglicina, para mejorar la tolerancia al calor. Hasta ahora, parece ayudar en estudios con animales, dijo Brandon Willingham, PhD, dietista registrado y profesor asistente de kinesiología en la Universidad Coastal Carolina en Conway, Carolina del Sur, quien realizó la investigación mientras estaba en la Universidad Estatal de Florida. Puede actuar de manera similar a las proteínas “de choque térmico”, dijo.

Pero aún no hay evidencia de que funcione en las personas, aunque la investigación continúa. “Tal vez en un año, tendremos una historia diferente que contar”, dijo.

Estrategias de la Vida Real

Conner Ohlau, de 41 años, de Scottsdale, AZ, trabaja como gerente de proyectos para una empresa de construcción comercial. “Soy un gerente de proyectos que trabaja con las manos”, dijo, prefiriendo el trabajo al aire libre en lugar de los días en un escritorio y una computadora. Un día reciente, había trabajado afuera desde las 10 hasta las 5, con una temperatura que alcanzaba los 117 grados F. Dijo que las personas a menudo no pueden creer que trabaje día tras día en el intenso calor.

Ha aprendido cómo manejar el calor. “Mantengo el sol alejado de mí, esa es la clave”, dijo, usando un sombrero y cubiertas para el cuello cuando el sol se intensifica. “Cuando estás afuera, debes poder poner algo fresco en tu cuello cada 15-20 minutos”. También cambia de camiseta con frecuencia y bebe un par de galones de agua en los días más calurosos. Evita el alcohol, que puede deshidratar, durante la semana laboral.