En conversación Investigando el poder de la música para la demencia

Investigating the power of music for dementia

La música puede ayudar a las personas con demencia a recuperar algunos aspectos de su memoria, sentirse más tranquilas y mejorar su estado de ánimo, y cada día hay más evidencia de esto. Sin embargo, ¿qué es lo que hace que la música tenga un efecto tan profundo en nuestros cerebros? ¿Y este efecto es duradero?

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Diseño de Andrew Nguyen

Es posible que hayas visto un video de una persona mayor con demencia en el que una pieza de música en particular los hace mecerse al ritmo de la música, trayendo de vuelta un torrente de recuerdos, o a pesar de no recordar a los miembros de su familia, comienzan a tocar las notas de una canción que solían conocer en el piano o en el violín.

Este fenómeno es lo que deja a muchas personas perplejas acerca del trastorno neurológico que es la demencia. ¿Cómo puede alguien olvidar los nombres de sus propios hijos pero recordar algo tan complejo como una pieza clásica de música?

Esa pregunta fue una de las muchas a las que buscamos una respuesta en nuestro podcast de abril “En conversación: investigando el poder de la música para la demencia”. En la conversación de este mes participaron la Dra. Kelly Jakubowski, profesora asistente de psicología musical en la Universidad de Durham, y Beatie Wolfe, cantante, compositora y embajadora de la organización benéfica Music for Dementia.

Puedes escuchar el episodio de este mes a continuación o en tu plataforma de transmisión preferida:

Cómo la música ayuda a la salud

Ya sea lírica o instrumental, la música es una combinación creativa de ritmo, armonía y expresión de emociones. Numerosos estudios también pueden dar fe de sus muchos beneficios para la salud.

Un estudio de 2013, por ejemplo, encontró que la música puede tener un efecto relajante antes de situaciones estresantes y ayudar al sistema nervioso a recuperarse más rápido. Otro estudio del mismo año encontró que escuchar música ayudó a reducir el dolor y la ansiedad en niños hospitalizados.

Además de sus beneficios fisiológicos, la investigación también ha encontrado evidencia del impacto positivo de la música en la salud cognitiva.

Un estudio reciente sugirió que practicar y escuchar música de manera activa puede ayudar a frenar el deterioro de la función cognitiva en personas de 62 a 78 años. Los investigadores encontraron que participar en actividades musicales aumentaba la materia gris del cerebro en algunas áreas, lo que aumentaba su neuroplasticidad, es decir, la capacidad del cerebro para reorganizarse, lo cual es crucial para el aprendizaje y la formación de recuerdos.

En términos de practicar música de manera activa, un estudio de 2023 también sugirió que el entrenamiento musical a largo plazo puede proporcionar beneficios funcionales potenciales al cerebro y ayudar a mantenerlo joven.

Estos hallazgos hacen que la música sea una herramienta potencialmente poderosa en el tratamiento de la demencia, que se caracteriza por una serie de síntomas que incluyen pérdida de memoria y dificultades para pensar, hablar y resolver problemas.

La música como conexión

Otra forma en que la música puede ayudar a la salud cognitiva es al convertirse en un medio de conexión. Varios estudios han demostrado que el aislamiento social y la soledad pueden acelerar la progresión de la demencia.

“Siento que la música es el conector instantáneo más poderoso, casi de cualquier experiencia y de las artes”, dijo Beatie.

La cantante y compositora dijo que cree que las artes, en general, no solo la música, pueden ser medicinales y tener un poder que va más allá de ser una forma de entretenimiento.

“Porque [la música es] omnipresente, no es algo que requiere que la persona se levante y baile o dibuje. Alguien puede simplemente absorber las frecuencias y las palabras y todo este paisaje sonoro. Para mí, definitivamente, la música siempre fue este recurso poderoso que utilizo para sentirme bien. Cuando has visto las respuestas que he visto ante la música, tienes un respeto y una apreciación infinita por ella”, dijo.

Estar en completo silencio

Sin embargo, por mucho que el sonido y la música tengan un impacto en nuestra salud, la falta de ellos, el silencio, es igual de, si no más impactante. Un estudio de 2020 encontró que el silencio puede ser relajante y terapéutico, reduciendo la frecuencia de las ondas cerebrales y la presión arterial.

De hecho, la investigación también ha mostrado los efectos perjudiciales del ruido y los sonidos fuertes en la salud cognitiva. Un estudio de 2022 indicó que la exposición crónica a sonidos fuertes, como el tráfico intenso, puede ser un factor de riesgo específico para la demencia.

Nuestra invitada Beatie compartió sus pensamientos sobre cómo el completo silencio la impactó al relatar su experiencia en lo que fue la habitación más silenciosa del mundo, donde grabó su álbum “Raw Space” en la cámara anecoica de Bell Labs.

“Fue una de las experiencias más profundas que creo haber tenido, y es algo a lo que sigo regresando continuamente. Incluso ahora parece que se ha vuelto aún más relevante hoy en día. A medida que el mundo se ha vuelto más ruidoso, tanto literalmente en términos sonoros como informativamente, estamos siendo bombardeados desde todos los ángulos, con redes sociales y notificaciones, y todas estas cosas que nos están alterando”, dijo.

La habitación más silenciosa

“Sientes el silencio; es casi como si sientieras este reinicio sensorial completo, y tu sistema nervioso se calma y escuchas el sonido de una manera pura, sin eco, sin reverberación y sin mejoras. Y te das cuenta de que usamos la tecnología de manera casi excesiva para eliminar todas estas cosas que en realidad son lo que nos hace seres humanos desde el principio?” – Beatie Wolfe, cantante y compositora

Beatie pareció disfrutar mucho más de la experiencia que la mayoría de las personas y terminó pasando varias horas en esa misma cámara.

“Me dijeron que probablemente podría quedarme allí durante 15 minutos, porque se escucha la sangre corriendo por tus venas, y los ingenieros generalmente tenían que tomar descansos porque era tan intenso. Terminé pasando, creo que fueron 100 horas o más”, dijo.

“Terminé estando allí por primera vez durante varias horas, simplemente me pareció tan calmante, tal vez soy una anomalía. Pero tuve la reacción opuesta al pánico que las personas tienen, que creo que también tiene que ver con estar realmente contigo mismo. Creo que hay un elemento de eso en la cámara, estás ahí contigo mismo, no hay distracciones, no hay nada que te saque de ese espacio interno”, continuó.

Conocer las letras en lugar de los nombres

En cuanto al tema de recordar las letras de las canciones pero no recordar los nombres de los propios hijos para las personas con demencia, la Dra. Guite llamó la atención sobre la repetición y cómo la música puede activar muchas regiones y redes cerebrales simultáneamente.

“Hemos hablado de esto, la globalidad de la música en el cerebro, pero la repetición del nombre de un niño es algo que ha sucedido a lo largo de la vida, mientras que la canción puede ser una vez al mes o una vez al año. ¿Cómo podemos explicarlo?”, preguntó.

La Dra. Jakubowski dijo que la capacidad de completar las palabras de las canciones estaba relacionada con la memoria procedural.

“Entonces, las memorias procedurales son algo así como recordar secuencias motoras, como poder andar en bicicleta, ¿verdad? Entonces, cuando las personas pueden no tener este tipo de memoria semántica para nombres y lugares, aún tienen este tipo de memoria para la secuencia motora de cantar las letras, probablemente porque han cantado esa canción muchas veces antes, o al menos la han cantado en su mente muchas veces antes de esa pieza de música”, dijo.

También dijo que el cerebro puede preservar ciertas partes de este tipo de memoria, lo que podría explicar por qué algunas personas pueden recordar las letras o tocar una canción antigua en un instrumento aunque tengan demencia.

“Si alguien había tocado el piano anteriormente, a menudo pueden seguir tocando esas piezas familiares en el piano, incluso bastante avanzada la enfermedad”, dijo.

Presenciando los efectos de la música en la demencia

En 2014, Beatie estableció un proyecto de investigación llamado “El poder de la música” en un grupo de hogares de cuidado en el Reino Unido administrados por el Grupo Priory.

Es fácil ver en el video y las capturas de pantalla de esa experiencia cómo las personas con demencia en esos hogares de cuidado comienzan a mover los pies, aplaudir y cantar, algunos con los ojos brillantes.

Nos contó cómo todo comenzó con la experiencia de tocar canciones originales en inglés en una residencia de ancianos portuguesa.

“En el caso de mi suegro, iba a tocar solo para él, pero terminé tocando para toda esta sala con alrededor de 100 personas con demencia y Alzheimer, todos portugueses. Ninguno de ellos hablaba inglés excepto este pariente. Y veía a la gente cantando todo lo que podían, aplaudiendo y despertando”, dijo.

Esto le dio a Beatie la idea de probar la hipótesis de que la música en sí misma era poderosa, ya sea que estuvieras familiarizado con ella o no. Se inspiró en el neurólogo Oliver Sacks, quien predijo en su libro Musicophilia que el conocimiento previo de la música no era un requisito previo para su influencia.

Cuando ella tocó canciones originales para las personas en los hogares de cuidado en el Reino Unido, el efecto de una canción en particular en la audiencia se destacó.

Analizando qué hace que una canción sea pegadiza

La Dra. Jakubowski opinó sobre por qué cree que la canción ‘Wish’ fue un éxito particular entre los residentes del hogar de cuidado que visitó Beatie.

“Entonces, en particular, Beatie usa frases bastante cortas. Casi puedes predecir cuál será la siguiente palabra o rima, lo cual es realmente agradable para animar a las personas a intentar cantar junto. Hay mucha repetición. Entonces comienzas a anticipar, y eso proporciona esta agradable estructura, para que las personas puedan unirse”, dijo.

Además de la rima y la aliteración, la Dra. Jakubowski dijo que el ritmo muy claro es otro elemento que contribuye.

“El tempo de la pieza de música en realidad está muy cerca de lo que llamamos el tempo preferido para los humanos. Tenemos lo que llamamos un tempo motor espontáneo, que básicamente si te pidiera que golpearas un ritmo sin escuchar nada, generalmente, las personas golpearán alrededor de 120 pulsaciones por minuto, que es aproximadamente la velocidad de esa pieza de música”, dijo.

“Es una pieza muy fácil de aplaudir porque nos sentimos cómodos aplaudiendo a esa velocidad. Así que creo que eso también invita a la participación”, agregó.

La Dra. Jakubowski también dijo que la estructura de la música la hace fácil de seguir.

“Si no tienes letras complicadas, y ocasionalmente tienes esto, ‘oh, oh’, eso es bastante fácil de entender”, dijo.

Cómo la música evoca recuerdos

La Dra. Jakubowski ha estado investigando los MEAMS (recuerdos autobiográficos evocados por la música) en general, pero cree que también existen diversas implicaciones en su conexión con la demencia.

Primero habló sobre el efecto en cadena de la música en el recuerdo de la memoria.

“Cuando la música o cualquier señal activa un recuerdo, eso puede luego activar otros recuerdos que están relacionados con eso. Entonces, la idea es que si la música puede evocar un recuerdo relacionado con esa música, eso también podría ayudarnos a traer de vuelta otros recuerdos de ese período de tiempo o recuerdos que están vinculados”, dijo.

En uno de sus trabajos, la Dra. Jakubowski comparó la música con otros tipos de señales para los recuerdos autobiográficos.

“Encontramos bastante consistentemente en varios estudios que la música tiende, en general, a evocar recuerdos más positivos de nuestras vidas que otras señales. Así que creo que este es un claro beneficio terapéutico potencial: que la música parece ser una señal particularmente efectiva para llevarnos de vuelta a recuerdos positivos de nuestras vidas. Y esto parece ser aún más reforzado en los adultos mayores”, dijo.

La Dra. Jakubowski espera que esto anime a realizar más investigaciones en esta área y ver si estos hallazgos son válidos para las personas con demencia, especialmente en las etapas posteriores de la enfermedad.

Recuerdos, música e identidad

La Dra. Jakubowski también explicó cómo la música puede ayudar a devolver a las personas con demencia un sentido de identidad que a menudo comienza a desvanecerse con la pérdida de memoria.

“Creo que más allá de eso, la importancia de los recuerdos autobiográficos es que cuando somos capaces de recordar un fragmento de algo de nuestras vidas, realmente mejora nuestro sentido de identidad y personalidad, y nos recuerda quiénes somos y de dónde venimos. Y eso es bastante importante para las personas que tienen cierto grado de pérdida de memoria, porque luego se sienten atrapadas en el momento y no pueden reconectarse con sus yo pasados, lo que puede afectar su salud mental”, dijo.

“Este sentido de reconexión, sentido de personalidad y pasado también influye en los cuidadores, así como en los miembros de la familia. Así que ver ese destello de la persona que solías conocer es realmente, realmente importante. Para los miembros de la familia y los cuidadores, [esto] les ayuda a darse cuenta de que esta sigue siendo una persona, tienen un pasado y tienen esta rica historia”. – Dra. Kelly Jakubowski

¿Cuánto dura el efecto de la música?

La Dra. Jakubowski señaló que si bien el beneficio inmediato de la música para la salud es bastante evidente, para hablar de un beneficio duradero se necesita una exposición constante.

“Si escuchas música, no puedes esperar que haya un beneficio duradero para siempre, años después, porque escuchaste una canción hace tres años. Tener un compromiso más sostenido con algún tipo de música tiene más beneficios que escuchar música y luego nunca volver a escucharla”, dijo ella.

También señaló que las personas pueden interactuar con la música de diversas formas.

“Incluso escuchar música grabada de manera regular tiene beneficios duraderos para las personas con demencia: reduce la agitación, disminuye la apatía, mejora el estado de ánimo, a veces mejora la sensación de identidad, entre otros. Por lo tanto, creo que hay diferentes formas en las que puedes interactuar con la música”, dijo ella.

¿Puede la música ser perjudicial para las personas?

La Dra. Jakubowski enfatizó que la musicoterapia también puede tener desventajas potenciales en el tratamiento de la demencia.

“Existen desventajas potenciales de la música para cualquier persona, independientemente de si tienen demencia, ya que en ocasiones la música puede estar asociada a un recuerdo traumático de tu vida”, dijo ella.

“Incluso si no es un recuerdo traumático, podría recordar un funeral o la pérdida de un miembro de la familia. Por lo tanto, debemos tener cuidado al seleccionar música y considerar estas cosas”, continuó.

También mencionó las preferencias y los diferentes géneros de música que existen. Esto puede producir efectos no deseados, especialmente para las personas con demencia. Dijo que los musicoterapeutas deben pensar cuidadosamente al seleccionar la música que utilizan en sus sesiones.

“Si a alguien absolutamente le disgusta alguna música, es menos probable que sea efectiva para controlar la agitación y el estado de ánimo. Esto vuelve a lo que hablamos al principio de la conversación, que a veces los sonidos en nuestro entorno pueden ser perjudiciales y molestos. Por lo tanto, no queremos hacer que las personas escuchen música que no les gusta particularmente o que no se conecta con ellos, ya que podrían tener una reacción negativa”, dijo ella.

Gustos y disgustos aparte, estas experiencias son un testimonio del poder de la música en la salud y el bienestar. Sin embargo, si realmente puede ayudar a retrasar la progresión de la demencia es un tema que requiere más estudio.

Para finalizar, me gustaría dejar a nuestros lectores con una pregunta: ¿Cuál es esa canción que nunca deja de provocar una respuesta emocional en ti, ya sea que te traiga recuerdos del día más feliz de tu vida o te recuerde una desgarradora desilusión amorosa?