La fuerza de agarre es un signo vital crucial que su médico nunca ha medido

La fuerza de agarre es un signo vital importante no medido por su médico.

1 de agosto de 2023 — La mayoría de las personas escuchan “apretón de manos firme” y automáticamente piensan en el “mundo de los negocios”. Una búsqueda rápida revela artículos con títulos como “Siete cosas super reveladoras que tu apretón de manos dice sobre ti” (Forbes) y “Cómo un apretón de manos puede decirte todo lo que necesitas saber sobre una persona” (Inc.).

Pero aquellos que están informados entienden lo que tu apretón de manos realmente revela: tu salud actual, posibles enfermedades futuras y cuánto tiempo podrías vivir. De hecho, la fuerza de agarre puede ser la medida de salud más reveladora que tu médico nunca ha tomado.

En una visita típica a tu médico, esperas que registren tu temperatura, peso, frecuencia cardíaca y presión arterial. Esas medidas se llaman “signos vitales” por una razón. Ofrecen una instantánea rápida de tu condición actual, junto con pistas sobre tu salud futura.

Pero hay un buen argumento para incluir la fuerza de agarre en ese grupo. La prueba de fuerza de agarre es fácil, rápida y no invasiva. Se puede monitorear con el tiempo. Todo lo que se requiere es un dinamómetro de agarre manual, una herramienta que puede costar menos que el estetoscopio del médico, y una silla.

¿Qué revela la fuerza de agarre? La cantidad de fuerza que puedes generar con tu mano es un indicador válido de la fuerza total del cuerpo. Y la fuerza total del cuerpo es una clave para un envejecimiento saludable.

“Muchos estudios han examinado la fuerza como un predictor de una buena salud y la debilidad como un predictor de resultados de salud negativos”, dijo Mark Peterson, PhD, profesor asociado de investigación en medicina física y rehabilitación en la Universidad de Michigan, quien ha trabajado en docenas de esos estudios.

Entre los riesgos para la salud asociados con una baja fuerza de agarre:

  • Diabetes tipo 2
  • Enfermedad cardíaca
  • Cáncer
  • Demencia y enfermedad de Alzheimer
  • Depresión
  • Discapacidad funcional
  • Osteoporosis
  • Muerte prematura por cualquier causa

Los méritos predictivos de la fuerza de agarre se han documentado en diferentes continentes y culturas. Aunque la mayoría de esos estudios se han centrado en adultos mayores, no son el único grupo de edad que los investigadores han estudiado.

“Tenemos varios artículos sobre el valor de la fuerza de agarre para predecir la diabetes y enfermedades cardiovasculares en niños y adolescentes”, dijo Peterson.

¿Por qué la fuerza de agarre? ¿Cómo podría la cantidad de fuerza generada por músculos tan pequeños en la mano y el antebrazo estar conectada con tantas consecuencias de vida y muerte?

Sobrevivencia del más fuerte

Lo primero que hay que entender acerca de la prueba de fuerza de agarre es que solo se trata parcialmente de agarre. Principalmente se trata de fuerza. Eso es lo que atrajo a Peterson a esta línea de investigación.

“Soy un exentrenador de fuerza, así que quería presentar el caso de por qué la fuerza era importante en todas las poblaciones, no solo en los atletas”, dijo. “Creo firmemente en la preservación de la fuerza y en vivir de manera saludable como un predictor de longevidad”.

Considera un estudio clásico de reclutas del ejército sueco. Debido a la política de reclutamiento de Suecia después de la Segunda Guerra Mundial, prácticamente todos los hombres jóvenes del país se sometieron a un examen físico para ver si eran aptos para el servicio militar, un examen que incluía una prueba de fuerza de agarre.

Esto les dio a los investigadores una base de datos con más de un millón de participantes. Hicieron un seguimiento décadas después a través de registros públicamente disponibles.

Lo que encontraron: los hombres con la fuerza de agarre más débil en su adolescencia tardía tenían un 20% más de probabilidades de haber muerto a mediados de sus 50 años, en comparación con aquellos con una fuerza de agarre moderada a alta. Incluso las tasas de suicidio fueron un 20% a un 30% más altas para los reclutas más débiles.

Hay una lógica brutalmente darwiniana en la idea de que una persona más fuerte con un agarre más poderoso disfrutaría de una vida más larga y saludable. Para nuestros antiguos ancestros, manos más fuertes significaban que probablemente eras mejor en todo lo que ayudaba a la supervivencia: cazar, luchar, construir refugios y criar hijos.

Aquellos con esa ventaja serían más deseables como parejas potenciales. Luego concebirían más hijos, y esos hijos serían más fuertes y saludables, gracias a la genética y la nutrición.

Ahora, en el siglo XXI, debemos obligarnos a participar en actividad física, aunque la ciencia nos muestra una y otra vez por qué es tan importante para la salud y la longevidad. Las viejas reglas siguen aplicándose: la fuerza ayuda a la supervivencia.

Fuerza de agarre y el proceso de envejecimiento

Algunos de los primeros estudios de fuerza de agarre la utilizaron como un indicador del estado nutricional en hombres y mujeres mayores. La nutrición, a su vez, predijo su capacidad para sobrevivir a una enfermedad o cirugía.

Y esto tiene sentido: si una persona mayor no está comiendo lo suficiente para mantener su salud y vitalidad, su fuerza disminuiría. La disminución de la fuerza los volvería más susceptibles a infecciones, hospitalizaciones y complicaciones postoperatorias, lo que llevaría a estancias hospitalarias más largas, pérdida de independencia y, en última instancia, un mayor riesgo de muerte por cualquier causa.

En esa línea, el equipo de investigación de Peterson en la Universidad de Michigan encontró que la baja fuerza de agarre está correlacionada con un envejecimiento más rápido a nivel celular.

El estudio examinó la metilación del ADN, que Peterson describe como “un reflejo de la exposición de alguien a eventos de vida”.

Por ejemplo, alguien que fuma tendrá patrones de metilación alterados en comparación con alguien que no lo hace. Lo mismo ocurre con alguien que ha tenido más exposición a la contaminación ambiental.

La metilación acelerada del ADN “significa que estás básicamente en mayor riesgo de lo que tradicionalmente se consideran enfermedades crónicas relacionadas con la edad”, dijo Peterson. Estas condiciones incluyen el Alzheimer, la diabetes tipo 2, la inflamación crónica y un mayor riesgo de mortalidad prematura.

Como recordarás, esas cosas también están relacionadas con una baja fuerza de agarre, que ahora sabemos está vinculada a una mayor metilación del ADN y un envejecimiento biológico más rápido.

Pero todavía falta una pieza del rompecabezas: ¿por qué, exactamente, estaría la fuerza de agarre asociada con tantos resultados de salud?

Fuerza de agarre y función muscular

“La disminución de la función muscular es el primer paso del proceso de discapacidad”, dijo Ryan McGrath, PhD, profesor asistente de ciencias de la salud, nutrición y ejercicio en la Universidad Estatal de Dakota del Norte. “Eso es lo que puedes medir con una prueba de fuerza de agarre. Te ayuda a identificar a las personas en riesgo para el siguiente paso del proceso, que son los declives en el rendimiento físico”.

McGrath se involucró en la investigación de la fuerza de agarre como becario postdoctoral en la Universidad de Michigan, donde trabajó con Peterson. Al igual que su mentor, ha publicado muchos estudios utilizando datos obtenidos con un dinamómetro de agarre.

“Puede ser una herramienta útil para evaluar la función muscular y la fuerza muscular”, explicó. Debido a que la prueba es tan fácil de administrar, sentado en una silla con el brazo a un lado y el codo doblado 90 grados, y apretando el dispositivo con fuerza, los investigadores pueden trabajar con grandes grupos de personas y obtener datos estadísticamente poderosos.

“Está asociado con muchos resultados de salud, lo cual es una de sus mayores fortalezas y al mismo tiempo una de sus principales limitaciones”, dijo McGrath.

Comparó el dinamómetro con un medidor de neumáticos. Al igual que un medidor de neumáticos puede alertarte sobre una pérdida de presión de aire sin revelar la fuente de la fuga, un dinamómetro no puede decirte por qué tu fuerza de agarre está disminuida.

“Es difícil especificar el valor pronóstico”, dijo. “No conoces los siguientes pasos a seguir. Como una medida independiente, eso es una preocupación”.

Por eso, su investigación actual va más allá de simples pruebas de fuerza de agarre máxima hacia mediciones más sofisticadas de la tasa de desarrollo de la fuerza (qué tan rápido puedes expresar fuerza), la repetibilidad (cuánto disminuye tu fuerza desde tu primer hasta tu segundo o tercer apretón) y la asimetría (cuánta diferencia hay entre la fuerza de tu mano derecha e izquierda).

Cualquiera de esas medidas podría detectar un posible problema neural o neuromuscular.

En un estudio de 2020, por ejemplo, McGrath y su equipo en NDSU mostraron que los adultos mayores con debilidad y asimetría en las pruebas de fuerza de agarre tenían casi cuatro veces más probabilidades de experimentar limitaciones funcionales. Esas limitaciones podrían afectar su capacidad para hacer desde tareas rutinarias hasta mantenerse limpios y alimentados.

Eso nos lleva a quizás la pregunta más importante: una vez que tienes datos de fuerza de agarre de un paciente, cliente o de ti mismo, ¿qué haces con ellos?

Combatiendo la debilidad

Definir la debilidad es fácil. Usando lecturas de un dinamómetro, los puntos de corte generalmente aceptados para una baja fuerza de agarre son 26 kilogramos para un hombre adulto y 16 kilogramos para una mujer. (Es mejor usar kilogramos en lugar de libras, como verás en un momento).

Pero eso es demasiado simple, dijo Peterson.

Por un lado, tu edad importa. La fuerza de agarre alcanza su máximo para los hombres a fines de los 20 y disminuye rápidamente en la edad madura y más allá. Para las mujeres, se estabiliza en los 20 y disminuye suavemente hasta los 50. Por lo tanto, como mínimo, debes consultar los estándares basados en la edad que encontrarás incluidos con un dinamómetro.

Otra advertencia: Peterson dijo que las pruebas de fuerza de agarre no son muy significativas para las personas que entrenan activamente para ganar fuerza, aunque sugiere que los atletas dedicados representan un porcentaje relativamente pequeño de la población, incluso tan bajo como el 10%.

El tamaño de la persona que realiza la prueba también es importante.

“Definitivamente debes tener en cuenta la masa corporal en el contexto de comprender cómo la fuerza de agarre, u cualquier medida de fuerza, refleja la salud y la función”, dijo Peterson.

Para calcular tu relación fuerza-peso (que Peterson llama “fuerza de agarre normalizada”), simplemente divide tu fuerza de agarre en kilogramos por tu peso corporal en kilogramos. Para los hombres, una relación mayor a 0.70 te sitúa en los percentiles más altos. Para las mujeres, es 0.50. (Puedes encontrar una tabla completa de los percentiles de fuerza de agarre normalizada aquí).

¿Y si los resultados sugieren que la persona en cuestión es objetivamente débil? “Para mí, eso es fácil”, dijo Peterson. “Necesitan hacer ejercicio”.

El sentido común sugiere hacer muchos ejercicios de antebrazo para la fuerza de agarre. No es así, dijo Peterson. La fuerza de tus manos y músculos del antebrazo refleja lo que pueden hacer junto con todos tus otros músculos moviéndose juntos.

Un estudio de 2019 encontró que, para adultos mayores, una variedad de programas de ejercicio pueden llevar a aumentos modestos pero significativos en la fuerza de agarre de los participantes, y no necesariamente tienen que incluir ejercicios de agarre reales. Los programas iban desde tai chi hasta aeróbicos acuáticos, caminar, estirarse y todo tipo de entrenamiento de resistencia.

El consejo de Peterson para todos es bastante directo: vuelve más fuerte. Realmente no importa cómo lo hagas o cuánta fuerza ganes en última instancia. Incluso un poco más de fuerza significa un poco menos de debilidad y un poco más de vida.