Los médicos del siglo XIX recetaban un peligroso lavado vaginal Mercurio líquido

Los médicos del siglo XIX recetaban lavado vaginal de mercurio líquido.

La “cura” a menudo era más espantosa que la enfermedad, porque la cura era el mercurio, una de las sustancias tóxicas más conocidas en el mundo.

En los años 1800 y principios de los 1900, los médicos a menudo recetaban mercurio para la sífilis y otras enfermedades venéreas. Se usaba como ungüento, se agregaba a los baños de vapor e incluso se usaba como ducha vaginal o uretral.

Los pacientes lo aplicaban en sus llagas o lo inhalaban. Los médicos lo administraban utilizando un dispositivo fabricado por un instrumentista francés: un recipiente para contener el compuesto líquido de mercurio, con una manguera verde y accesorios de varios tamaños para insertar en la vagina o uretra.

Los síntomas resultantes, como calambres excesivos, salivación, diarrea y vómitos, eran violentamente desagradables. Pero para muchos médicos y pacientes del siglo XIX, así es como sabían que el tratamiento estaba funcionando.

En ese momento, muchos médicos aún creían en la teoría humoral de la enfermedad, que se remonta a Hipócrates, varios siglos antes de Cristo. La idea era que el cuerpo humano contenía una mezcla de cuatro humores o fluidos: bilis negra, bilis amarilla o roja, sangre y flema. La enfermedad significaba que los humores estaban desequilibrados; se creía que la purga los equilibraba.

La sífilis, que afectaba al 10% de la población de Inglaterra a finales del siglo XIX, tiene un ciclo de remisión y recurrencia, por lo que lo que parecía una cura a menudo era solo un respiro temporal. Esto dificultaba saber qué realmente estaba ayudando, qué estaba perjudicando y qué era solo una ilusión. Mientras tanto, los pacientes tratados con mercurio morían.

El “efecto irritante” de la ducha con el compuesto que contenía mercurio se mencionó en un artículo de 1910 con el título implacable “Intoxicación por cloruro mercúrico a través de duchas vaginales”, publicado en la Revista de la Asociación Médica Estadounidense. El autor médico relata un caso particularmente espantoso: una mujer de 35 años que buscó atención médica después de 4 días de vómitos persistentes.

En los siguientes días, vomitó sangre, cayó en un estado de estupor y desarrolló insuficiencia renal. Murió una semana después de consultar al médico.

Un artículo de 1916 en el British Medical Journal, “Envenenamiento por perchloruro de mercurio por absorción a través de la vagina”, narraba la historia de una mujer de 27 años que se hizo una ducha con tabletas de perchloruro de mercurio disueltas en agua, y luego colocó una tableta directamente en su vagina. El artículo describía su dolor, hinchazón, calambres, diarrea y vómitos persistentes, seguidos de insuficiencia renal. Murió 6 días después.

“Es evidente que la absorción del veneno en cantidades tóxicas debe haber tenido lugar a través de la vagina”, escribió el autor del artículo de 1910. “Este caso … debería constituir una advertencia para los médicos de que el mercurio difícilmente puede emplearse de manera segura de esta manera”.

Pero eso no impidió que los médicos lo recetaran.

El mercurio tiene una larga historia de uso medicinal, y una lista igualmente larga de efectos secundarios devastadores, según Lydia Kang, MD, profesora asistente de medicina interna general en la Universidad de Nebraska Medical Center y autora de Quackery: Una breve historia de las peores formas de curar todo.

Los polvos para la dentición que contenían calomel, también conocido como cloruro mercuroso, se vendieron hasta 1948; causaban una condición llamada enfermedad rosa en los bebés: manos y pies fríos, hinchados, rojos y extremadamente pruriginosos.

Las “curas” con mercurio para la melancolía, el estreñimiento, la gripe y los parásitos causaban una enfermedad conocida como eretismo mercurial. A menudo se le llamaba enfermedad del sombrerero loco debido a los sombrereros del siglo XIX que la contraían por la exposición durante el proceso de fabricación del fieltro. El eretismo mercurial es un trastorno neurológico caracterizado por temblores, ansiedad, timidez patológica y suspiros frecuentes.

“El mercurio se convirtió en una medicina para purgar de todas estas formas diferentes”, dice Kang. Para la sífilis, “sentían que estaba haciendo algo en lugar de nada”.

Los pacientes que inhalaban o consumían mercurio sufrían los efectos tóxicos más graves, dice Kang; una ducha significaba una exposición más pequeña y de menor duración. Pero el uso repetido o altamente concentrado podía ser mortal.

Salvarsan, un agente antimicrobiano desarrollado por un profesor japonés a principios de 1900, y la penicilina, introducida como tratamiento para la sífilis a principios de la década de 1940, cambiaron el juego. Pero el tratamiento con mercurio persistió por mucho tiempo no solo debido a la falta de curas más efectivas, dice Kang. También fue el resultado de una mentalidad obstinada.

“Había personas que eran bastante lógicas al decir: ‘Creo que la medicina me está haciendo más enfermo que la sífilis’, pero sus voces fueron silenciadas. El statu quo es muy difícil de cambiar en ausencia de información que pueda convencer a toda una población y a toda una generación de trabajadores médicos de cambiar de opinión.”