Los pasajeros en sillas de ruedas no pueden usar la mayoría de los baños de los aviones. Eso podría cambiar.

Los pasajeros en sillas de ruedas podrían usar los baños de los aviones en el futuro.

Con los baños de avión inaccesibles para la mayoría de las personas con discapacidades, aquellos que usan sillas de ruedas tienen una rutina necesaria antes del vuelo: deshidratarse y esperar lo mejor.

Ahora, hay alivio en camino.

Como parte de una serie de acciones destinadas a facilitar los viajes en avión para las personas con discapacidades, el Departamento de Transporte de los Estados Unidos (DOT, por sus siglas en inglés) finalizó una regla a finales del mes pasado que requerirá que los nuevos aviones de pasillo único sean diseñados con baños accesibles para personas discapacitadas. Algunas aerolíneas extranjeras que vuelan hacia y desde Estados Unidos ya tienen estos baños.

“Tendrán barras de agarre”, dijo Claire Stanley, analista de políticas públicas de la Red Nacional de Derechos de Personas con Discapacidad. “Tendrán un radio de giro donde alguien puede entrar y girar y transferirse al inodoro”.

Los problemas con los baños de avión son solo uno de los inconvenientes de viajar para las personas con discapacidades. Algunos llegan a su destino y descubren que su costosa silla de ruedas personalizada está rota debido a un almacenamiento inadecuado en la bodega de un avión.

Eso no es solo una molestia, sino un grave riesgo para la salud, dijo Stanley.

“Si tu silla no está diseñada correctamente, puedes desarrollar úlceras por presión y eso puede llevar a problemas de salud muy graves”, dijo. “Escuchamos innumerables historias de sillas rotas en la bodega de carga de un avión, donde se guarda todo el equipaje”.

Teniendo esto en cuenta, el DOT también anunció un acuerdo con United Airlines, según el cual la aerolínea tomará acciones líderes en la industria para ayudar a las personas a encontrar vuelos donde sus sillas de ruedas puedan ser almacenadas y transportadas de manera segura.

Una nueva función digital en el sitio web de United ayudará a los pasajeros a determinar si una aeronave puede acomodar su silla de ruedas. United reembolsará la diferencia de tarifa si se necesita un vuelo más costoso para acomodar un tamaño de silla de ruedas específico.

El acuerdo con United fue motivado por un incidente en el que una pasajera murió después de que su silla de ruedas personalizada resultara dañada durante un vuelo de costa a costa.

“Al ofrecer a los clientes una forma fácil de saber si su silla de ruedas personal cabe en un avión en particular, podemos brindarles la tranquilidad que merecen cuando vuelan con nosotros”, dijo Linda Jojo, vicepresidenta ejecutiva y directora de experiencia del cliente de United, en un comunicado. “Además, recopilar esta información con anticipación garantiza que nuestro equipo pueda manejar estos artículos especiales con el cuidado y la atención adecuados”.

United espera lanzar sus nuevas políticas amigables para sillas de ruedas a principios del próximo año.

Pero Stanley advirtió que los baños accesibles para personas discapacitadas en los aviones probablemente aún estén a una década o más de distancia, ya que la regla se aplica solo a los nuevos aviones que reemplazarán a la flota existente.

“No es algo que vaya a suceder mañana”, dijo. “No es algo que se pueda adaptar. Tienes que esperar a la implementación de los aviones de nuevo diseño, lo cual es un proceso muy largo”.

El acuerdo del DOT con United se produjo como resultado de una queja de Engracia Figueroa, de 51 años, quien murió meses después de que su silla de ruedas especializada de $30,000 se rompiera en la bodega durante un vuelo de regreso a Los Ángeles desde Washington, D.C.

Según Hand in Hand, el grupo de defensa de los empleadores domésticos que ella representaba, Figueroa tuvo que sentarse en una silla de ruedas manual rota durante casi cinco horas en el aeropuerto de Los Ángeles mientras United resolvía lo sucedido.

Figureroa desarrolló una úlcera por presión mientras esperaba en el aeropuerto, y la úlcera empeoró debido a la silla de préstamo que tuvo que usar mientras luchaba con United para reemplazar su silla rota, según Hand in Hand.

“La úlcera se infectó y la infección finalmente llegó a su hueso de la cadera, lo que requirió una cirugía de emergencia para eliminar el hueso y el tejido infectados”, dice un comunicado de Hand in Hand.

Figueroa murió el 31 de octubre de 2021, tres meses después del vuelo de julio en el que se rompió su silla de ruedas.

United también acordó lanzar un programa piloto para explorar si se pueden utilizar sillas de ruedas médicas u otros tipos de sillas para acomodar de manera segura a los pasajeros cuyas sillas de ruedas personales se rompen durante un vuelo.

“Esto incluirá qué tipo de equipo de asientos especializados se debe probar, cómo y dónde se utilizará dentro del aeropuerto y la mejor manera de recopilar los comentarios de los usuarios”, dijo el anuncio del DOT.

Stanley dijo que espera que otras aerolíneas sigan el ejemplo de United.

“Es simplemente economía básica de oferta y demanda”, dijo ella. “Los pasajeros querrán ir a lo que sea más accesible. Los pasajeros con discapacidades, que representan un gran porcentaje del mercado, comenzarán a acudir en masa a una aerolínea, por lo que se esperaría que las demás hicieran lo mismo”.

En un comunicado escrito, la Asociación Internacional de Transporte Aéreo dijo que la regla final del DOT sobre baños accesibles “sigue en gran medida el acuerdo de consenso alcanzado entre las aerolíneas, los fabricantes de aviones y los defensores de las personas con discapacidades” en 2016.

“Las aerolíneas siguen comprometidas a trabajar con los reguladores y los viajeros con discapacidades para encontrar soluciones proporcionales y viables a los diversos desafíos de asegurar un acceso justo e igualitario a los viajes aéreos”, dice la declaración.

El secretario de Transporte de Estados Unidos, Pete Buttigieg, elogió la regla del DOT, que se finalizó en el 33 aniversario de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades.

“Viajar puede ser lo suficientemente estresante como para preocuparse por poder acceder a un baño; sin embargo, hoy en día, millones de usuarios de sillas de ruedas se ven obligados a elegir entre deshidratarse antes de abordar un avión o evitar por completo los viajes aéreos”, dijo Buttigieg en un comunicado. “Nos enorgullece anunciar esta regla que hará que los baños de los aviones sean más grandes y accesibles, asegurando que los viajeros en sillas de ruedas tengan el mismo acceso y dignidad que el resto del público viajero”.

PRESENTACIÓN DE DIAPOSITIVAS

El DOT también está sentando las bases preliminares para una posible regla futura en la cual los pasajeros podrían quedarse en sus propias sillas de ruedas mientras vuelan, dijo la agencia.

Otras reglas potenciales requerirían una mejor capacitación para el personal de la aerolínea que asiste físicamente a pasajeros discapacitados o maneja sillas de ruedas o scooters con batería.

Más información

El Departamento de Transporte de los Estados Unidos tiene más información sobre viajar con una discapacidad.

FUENTES: Claire Stanley, analista de políticas públicas, National Disability Rights Network, Washington, D.C.; United Airlines, comunicado de prensa, 28 de septiembre de 2023; Departamento de Transporte de los Estados Unidos, comunicado de prensa, 28 de septiembre de 2023