A medida que los superhongos se propagan, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) lanzan alarmas

Los superhongos se propagan y los CDC lanzan alarmas.

El hospital estaba haciendo todo lo posible. Estableció una unidad separada para albergar a los pacientes de COVID-19. Impuso exhaustivas medidas de higiene para evitar la propagación del virus. Incluso utilizó luz ultravioleta para la desinfección, que en ese momento, julio de 2020, se estaba promocionando con gran entusiasmo como una forma de eliminar las partículas de COVID del aire.

Sin embargo, los pacientes de esta unidad médica en Florida seguían gravemente enfermos. Ventiladores, sondas de alimentación, catéteres que administraban medicamentos directamente en los corazones de los pacientes, nada parecía ser suficiente.

La batalla contra el virus continuaba.

Fue entonces cuando los resultados de una prueba de sangre arrojaron un resultado peculiar. Luego otro. Y otro más.

Resultó que el COVID no era el único enemigo. Los pacientes dieron positivo por un hongo: Candida auris, o C. auris para abreviar. Esto no era solo una simple levadura. C. auris, un “superhongo” asociado con el cambio climático según los científicos, es capaz de causar infecciones invasivas, a veces mortales, según los CDC. El primer caso reportado en Florida fue en 2017 y desde entonces, el organismo ha aparecido en todo el estado. En la unidad de COVID que se estableció en el verano de 2020, unos 35 pacientes dieron positivo por el hongo en solo 2 semanas. En 30 días, ocho habían fallecido.

Hoy en día, la amenaza de los superhongos sigue en aumento y no se limita solo al estado de Florida. A medida que el calor y la sequía azotan muchas partes del país, los hongos resistentes a los medicamentos se están propagando. Las inundaciones hacen que las cepas letales se mezclen con otras más benignas, lo que permite que los genes resistentes a los antimicrobianos salten entre especies. Los huracanes están sacando hongos enterrados bajo la tierra, dispersando el aire con moho potencialmente mortal.

Mientras tanto, el arsenal contra los superhongos es más escaso que nunca, ya que los medicamentos de décadas de antigüedad no son tan efectivos y la nueva legislación de medicamentos está estancada en el Congreso. “Estamos más o menos en donde estábamos hace 30 años”, dice John Rex, MD, director médico de la compañía farmacéutica F2G y ex miembro del Comité Asesor de Medicamentos Antiinfecciosos de la FDA. “Quedan muy pocas opciones”.

Nace un superhongo

Según los estándares de la naturaleza, C. auris es un bebé. Fue identificado por primera vez en el Instituto de Micología Médica de la Universidad Teikyo, después de que los médicos en un hospital de Tokio tuvieran dificultades para tratar a una mujer de 70 años cuyos síntomas sugerían una infección básica del oído. Lo que los investigadores encontraron no era nada básico: pequeñas células con forma de píldora que indicaban una especie distinta. Su estudio de caso se publicó en 2009, pero C. auris no se descubrió en los Estados Unidos hasta 2016.

Un bebé, tal vez, pero lejos de ser inofensivo. Casi el 20% de los pacientes en la primera serie de casos en los Estados Unidos murieron dentro de los 30 días de contraer el hongo. El número se duplicó en 3 meses.

Es esencial no confundir C. auris con sus primos menos virulentos como C. albicans, que es fácilmente tratable, señala Tina Tan, MD, especialista en enfermedades infecciosas en el Hospital Infantil Lurie y vicepresidenta de la Sociedad de Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos. “Realmente tienes que estar atento”, dice Tan, “y entender con qué estás lidiando”.

Ahora C. auris está en la parte superior de la lista de los más buscados por los CDC. A principios de este año, la agencia calificó al hongo como una amenaza “urgente” porque a menudo es resistente a múltiples fármacos antifúngicos, se propaga fácilmente en las instalaciones de atención médica y puede causar infecciones graves con altas tasas de mortalidad. Un artículo basado en datos de los CDC señaló un “aumento dramático” en la propagación del hongo, con 17 estados informando sus primeros casos entre 2019 y 2021. Desde entonces, otros 18 estados han visto sus propios primeros casos.

Los brotes “demuestran lo fácil que algo puede propagarse”, dice Meghan Lyman, MD, oficial médica de la Rama de Enfermedades Micóticas de los CDC.

C. auris es distintivo de maneras que hacen que controlar los brotes sea una tarea difícil, dice. El hongo es resistente: puede sobrevivir durante semanas en superficies que van desde inodoros hasta teléfonos. Es tenaz: productos como Purell, Lysol y Virex pueden no evitar que se propague. Es evasivo: las pruebas bioquímicas tradicionales a menudo lo diagnostican erróneamente o no lo detectan en absoluto. Y es un cambiaformas, a veces aparece como líneas, otras veces como óvalos; a veces de forma aislada, otras veces en grupos.

Dado lo fácil que se propaga, los profesionales de la salud enfrentan un desafío difícil. Jeffrey Rybak, PharmD, PhD, farmacéutico e investigador de resistencia antifúngica en el St. Jude Children’s Research Hospital, ha recibido llamadas de un colega en todo el país buscando consejos sobre cómo controlar el brote. “Tienes que preocuparte por el paciente frente a ti y preocuparte por igual por los otros pacientes en la instalación”, dice. A menudo, Rybak dice: “estás librando una batalla perdida desde el punto de vista del control de infecciones”.

El cambio climático juega un papel directo, según los científicos

C. auris no surgió de la nada. Los investigadores dicen que está aquí debido al cambio climático, lo que lo convierte en una de las primeras enfermedades infecciosas, algunos dicen que la primera, directamente relacionada con la crisis climática.

Un grupo de Johns Hopkins, MD Anderson Cancer Center y los Países Bajos cita varias razones: entornos más cálidos que tienen aproximadamente la misma temperatura que el cuerpo humano, sequías que llevan a humedales más salados similares al torrente sanguíneo y exposición intensa a la luz ultravioleta que fomenta las mutaciones. Aunque los autores admiten que el calentamiento global es “poco probable que explique toda la historia”, dicen que la aparición de C. auris “despierta preocupaciones de que la humanidad pueda enfrentar nuevas enfermedades por adaptación fúngica a climas más cálidos”.

Es significativo que los estados gravemente afectados por el cambio climático informen la mayoría de los casos de C. auris. Nevada, por ejemplo, ha tenido olas de calor prolongadas en los últimos años, así como una sequía intensa que amenaza la cuenca del río Colorado, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. No es casualidad que el estado haya visto un número extraordinario de pacientes con C. auris en relación con su población, más de 1,600, según el Departamento de Salud y Servicios Humanos de Nevada. Hasta julio de 2023, alrededor de 140 de ellos habían fallecido.

Mark Pandori, PhD, director del Laboratorio de Salud Pública del Estado de Nevada, ha estado rastreando los brotes desde el principio. Señala que solo hay tres tipos de medicamentos antifúngicos, y dado que los superhongos pueden ser resistentes a uno o más de ellos, las alternativas de tratamiento son limitadas. Además, estas opciones a menudo son tóxicas. Uno de los medicamentos es anfotericina, que puede causar lesiones renales reversibles.

Dado lo difícil que es identificar C. auris en primer lugar, es probable que los casos hayan sido subestimados, según Pandori. Con datos inciertos, los médicos no siempre saben cuándo y cómo intervenir. “Es como cualquier otro desafío, militar o de otro tipo”, dice. “Si no tienes información, no puedes actuar”.

El calentamiento causa la migración de hongos antiguos

Por supuesto, C. auris no es el único desafío médico relacionado con el calentamiento global. Considere, por ejemplo, el caso de 2010 de un niño en el estado de Washington que fue al pediatra quejándose de dolor en el pecho. Al principio, los médicos no vieron la necesidad de hospitalizarlo, pero eso cambió cuando, en un plazo de 3 días, comenzó a tener dificultades para respirar. Las pruebas mostraron más tarde que sus pulmones contenían coccidioides, el insecto que causa la fiebre del valle, un hongo que generalmente se encuentra a unas 1,000 millas al sur. Fue el primer caso documentado de Washington. Un informe de caso señala “cambios climáticos propicios para la colonización, permitiendo la expansión a nuevas regiones”.

En otras palabras, el cambio climático no solo está dando lugar a nuevos superhongos; también está permitiendo que los hongos antiguos florezcan. “Pequeños cambios de temperatura para los hongos hacen que se adapten o desaparezcan y que otros organismos se muevan”, dice Tom Chiller, MD, jefe de la División de Enfermedades Micóticas de los CDC.

Desde que coccidioides apareció por primera vez en Washington, se han encontrado hongos que antes estaban limitados a ciertas regiones muy lejos de sus hogares originales. La fiebre del valle es más común mucho más allá de los valles del suroeste para los que lleva su nombre. La histoplasmosis, desencadenada por un hongo que generalmente se encuentra en Ohio, ahora se encuentra en Michigan y Minnesota. La blastomicosis, normalmente relacionada con cuevas en el sureste, ha aparecido en estados tan lejanos como Texas y Vermont.

Para la mayoría de las personas, las infecciones fúngicas comunes, como la candidiasis bucal, el pie de atleta y la dermatitis del pañal, son fácilmente tratables con toallitas, gotas o ungüentos. Estas condiciones pueden ser más graves para pacientes más vulnerables como recién nacidos, personas mayores y los aproximadamente 9 millones de estadounidenses con sistemas inmunológicos comprometidos.

Y a medida que los hongos antiguos se propagan a nuevas regiones, algunos se vuelven más mortales. Un ejemplo es Aspergillus fumigatus. Las hospitalizaciones por este moho ubicuo han aumentado un 40% en los últimos años. Ahora encabeza la lista de vigilancia de los CDC de organismos resistentes que pueden “propagarse más allá de las fronteras y causar morbilidad y mortalidad significativas”, pero cuya “carga completa aún no se comprende”.

Esta ha sido la experiencia de Tan en Chicago también. En la última década, ha visto casos más graves de blastomicosis. Donde antes los niños venían solo con enfermedades pulmonares, ahora tienen abscesos fúngicos en sus huesos y piel. En condiciones más calurosas y húmedas, dice Tan, los hongos tienden a estar “sobrecargados”.

Los nuevos medicamentos tardan en llegar

Para frenar la propagación y combatir la resistencia antimicrobiana, los responsables de la formulación de políticas y los líderes de la industria a nivel mundial han intensificado sus esfuerzos.

Por un lado, están nombrando el problema. En 2013, el representante de los Estados Unidos, Kevin McCarthy, fundó el Grupo de Trabajo sobre la Fiebre del Valle, que se propuso ayudar a desarrollar nuevos medicamentos antifúngicos a través de la FDA. Pero el progreso ha sido lento. Casi una década después de la creación del grupo de trabajo, McCarthy continuó enfatizando “la necesidad crítica de encontrar tratamientos efectivos”.

Por otro lado, están proponiendo legislación. En 2021, McCarthy presentó la Ley FORWARD (Finding Orphan-disease Remedies With Antifungal Research and Development), con la esperanza de que los Institutos Nacionales de Salud se centraran en la coccidioidomicosis, entre otras infecciones fúngicas, y la FDA priorizara el desarrollo de medicamentos antifúngicos. Pero la Ley FORWARD quedó estancada en la Cámara. En 2022, la representante Anna Eshoo reintrodujo una versión reducida como parte de una ley más amplia. Ese proyecto de ley, con más refinamientos, fue aprobado en la Cámara en junio de 2022 y adoptado por el Congreso en diciembre de 2022.

No espere un avance de inmediato. El proyecto de ley dio a la FDA casi 5 años para emitir orientaciones que conduzcan a nuevos medicamentos. Hasta agosto de 2023, no se habían emitido tales orientaciones, según Beth Fritsch, una funcionaria de asuntos externos de la FDA.

Se está invirtiendo dinero en el desarrollo de medicamentos. Por ejemplo, está el Fondo de Acción contra la Resistencia Antimicrobiana (AMR), una inversión conjunta que involucra a la Federación Internacional de Fabricantes de Productos Farmacéuticos y Asociaciones, la Organización Mundial de la Salud, el Banco Europeo de Inversiones y el Wellcome Trust. Pero los antifúngicos no son una prioridad principal. El fondo aún no ha dirigido su atención a levaduras como C. auris o mohos como el aspergillus.

Sin ese apoyo, el desarrollo de antifúngicos se verá obstaculizado, según Rex de F2G. La relativa rareza de los casos tiende a complicar y encarecer los ensayos clínicos, y con el proceso de revisión más rápido de la FDA paralizado en el Congreso, el proceso de aprobación puede llevar años. Para los fabricantes de medicamentos, el incentivo financiero es menos convincente, dice Rex, señalando que “siguen estando más interesados en el cáncer o el Alzheimer”.

Las opciones siguen disminuyendo a medida que las superhongos se propagan. Rex compara el problema con el mantenimiento de la infraestructura: atender las líneas de alcantarillado rara vez es una prioridad para nadie, hasta que ocurre una catástrofe. “Es importante cuidar de tus tuberías, pero no es divertido”, dice. “Pagar por la preparación no es divertido”.

Para crear conciencia, Lyman de los CDC está recorriendo el país, educando a tantos médicos como pueda y pidiendo un sentido de urgencia. “Hay muchos lugares donde parece que simplemente no es un problema para ellos”, dice Lyman.

“Hasta que sea un problema para ellos”, agrega.