Más estadounidenses envejecen solos y las mentes debilitadas traen riesgos

More Americans aging alone and weakened minds bring risks.

Se estima que 26 millones de estadounidenses de 50 años en adelante viven solos, y los investigadores estiman que más de 4 millones tienen demencia o deterioro cognitivo.

Esto significa que un gran número de estadounidenses mayores están en riesgo de mezclar medicamentos, conducir de manera insegura, deambular y perder citas médicas importantes. Y, advierte un nuevo estudio, el sistema de atención médica de los Estados Unidos no está preparado para satisfacer las necesidades de esta población.

“Nuestro estudio es significativo porque proporcionó, por primera vez, evidencia sólida de que es mucho más difícil cuidar a pacientes con demencia que viven solos”, dijo la autora principal Elena Portacolone, profesora asociada en el Instituto de Salud y Envejecimiento de la Universidad de California en San Francisco. “Como resultado, en los Estados Unidos, los pacientes con demencia que viven solos pueden no recibir la mejor atención posible”.

Para el estudio, su equipo entrevistó a 76 proveedores de atención médica en California, Michigan y Texas. Incluyeron desde médicos hasta asistentes de atención domiciliaria.

Los proveedores expresaron preocupación por los pacientes con deterioro mental que vivían solos, señalando que estaban aislados, carecían de defensores, tenían historias médicas incompletas, requerían intervenciones difíciles y tenían necesidades insatisfechas. Muchos no tenían contactos de emergencia registrados y a veces eran ignorados por los profesionales médicos hasta que ocurrió un episodio de salud grave. Aquellos que vivían solos eran más propensos a ser mujeres, más pobres y sin pareja.

Estos factores aumentan su riesgo de condiciones médicas no tratadas, autonegligencia, desnutrición y caídas, según el estudio.

Kate Wilber, presidenta de la Escuela de Gerontología Leonard Davis de la USC en Los Ángeles, revisó los hallazgos.

“Más del 80% de los servicios y apoyos a largo plazo para las personas son proporcionados por amigos y familiares, y si alguien no tiene amigos y familiares, ya sea viviendo con ellos o en la comunidad, necesita atención, especialmente si alguien vive con demencia a medida que la enfermedad avanza”, dijo.

“Una de las razones por las que las personas evitan la atención, evitan que los proveedores entren es que no quieren que se les quite su libertad, y hay un gran temor de ser ingresados en un hogar de ancianos”, explicó Wilber.

Según ella, ese es un resultado probable si alguien con alto riesgo vive solo.

Los costos también son un factor. El estudio estimó que solo el 21% de los adultos con deterioro cognitivo que viven solos están cubiertos por Medicaid, lo que deja a la mayoría de estos adultos no elegibles para servicios subsidiados como asistentes de atención domiciliaria. Además, los asistentes generalmente se proporcionan solo durante un tiempo limitado después de un episodio médico grave, señaló el estudio.

“El gobierno de Estados Unidos gasta millones y millones de dólares en investigaciones para retrasar o tratar la demencia”, dijo Portacolone. “Dadas las necesidades de los adultos mayores que viven solos con demencia, sería prudente destinar recursos para programas que apoyen a los adultos mayores que viven solos con demencia, así como a los profesionales que hacen todo lo posible para cuidar a esta población”.

Mientras tanto, países como Alemania y los Países Bajos destinan fondos gubernamentales para el cuidado a largo plazo de las personas mayores.

En los Estados Unidos, hay algunos programas altamente innovadores, pero son escasos, dijo Wilber.

“Por ejemplo, la ciudad de Los Ángeles reclutó a lectores de medidores y personas que entregan el correo para prestar atención: ¿Hay alguien que parece que está sucediendo algo que puede ser problemático?”, dijo Wilber. “Pero también está la cuestión de cómo involucrar a la comunidad, vecinos, amigos, personas que pasan por la casa todos los días”.

Dijo que también es importante considerar la autonomía de cada individuo.

“Creo que el resto de nosotros pensamos, bueno, esta persona es mayor y frágil y tiene problemas de salud y, por supuesto, querrán que vengamos y ayudemos, pero ¿qué querríamos para nosotros mismos?”, dijo Wilber. “Y creo que eso siempre es un problema importante, cómo lo enmarcamos”.

El estudio se publicó el 18 de agosto en JAMA Network Open.

FUENTES: Kathleen Wilber, PhD, profesora y presidenta de gerontología, Escuela de Gerontología Leonard Davis de la USC, Los Ángeles; Elena Portacolone, PhD, MBA, MPH, profesora asociada, Instituto de Salud y Envejecimiento, Universidad de California, San Francisco; JAMA Network Open, 18 de agosto de 2023

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