Nueva vacuna para el virus de Epstein-Barr puede reducir el riesgo de esclerosis múltiple, diversos tipos de cáncer

New Epstein-Barr virus vaccine may reduce the risk of multiple sclerosis and various types of cancer.

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¿Podría una nueva vacuna dirigida al virus de Epstein-Barr ayudar a prevenir la esclerosis múltiple y varios tipos de cáncer? Bloomberg Creative/Getty Images
  • Investigadores desarrollaron una vacuna para el virus de Epstein-Barr (EBV), que se relaciona con un riesgo 32 veces mayor de esclerosis múltiple (EM).
  • Descubrieron que la vacuna inducía una fuerte respuesta inmunitaria contra el EBV que duraba siete meses en ratones.
  • Se necesitan más pruebas para saber cómo estos hallazgos podrían aplicarse a los seres humanos.

Una nueva vacuna revolucionaria para el virus de Epstein-Barr podría allanar el camino para mejores opciones de prevención y tratamiento para condiciones como la esclerosis múltiple y varios tipos de cáncer.

El virus de Epstein-Barr (EBV) es miembro de la familia de los herpesvirus. Se estima que alrededor del 95% de la población adulta mundial lleva el virus.

Por lo general, se contrae durante la infancia y permanece latente en las células B a lo largo de la vida. Las células B son células inmunitarias clave para producir respuestas de anticuerpos contra otras infecciones.

El EBV se transmite generalmente a través de la saliva. Poco después de contraerlo, los pacientes suelen ser asintomáticos o presentar síntomas leves. Si bien la mayoría no se ve afectada por el virus, en algunos pacientes se desarrolla una mononucleosis infecciosa sintomática (MI), también conocida como fiebre glandular.

La MI es un factor de riesgo importante para enfermedades relacionadas con el EBV, como la esclerosis múltiple (EM) y el linfoma de Hodgkin. Destacando este riesgo, un estudio reciente encontró que, en comparación con otros virus, aquellos que habían contraído EBV tenían 32 veces más probabilidades de desarrollar EM.

El EBV también está relacionado con cánceres linfoides y epiteliales, y alrededor del 1.5% de todos los casos de cáncer humano en todo el mundo están vinculados al virus.

Actualmente no existen intervenciones médicas disponibles para el EBV. Desarrollar tales intervenciones podría reducir las tasas de condiciones relacionadas con el EBV, incluyendo EM, linfoma de Hodgkin y varios tipos de cáncer.

Recientemente, los investigadores desarrollaron una vacuna que puede generar inmunidad contra el EBV en ratones durante siete meses.

“El estudio ofrece un mecanismo potencial para abordar la reactivación del EBV, lo que podría brindar esperanza en enfermedades donde se cree que esto podría ser parte del proceso de la enfermedad”, dijo el Dr. Thomas Gut, Presidente Asociado de Medicina en Staten Island University Hospital, quien no estuvo involucrado en el estudio, a Medical News Today.

El estudio fue publicado en Nature.

Vacuna contra el EBV: por qué es un cambio de juego

Crear una vacuna para el virus de Epstein-Barr ha sido históricamente desafiante, ya que cambia a lo largo de su ciclo de vida. Además, como el propio virus puede llevar al desarrollo de tumores, incorporar secciones completas de sus proteínas virales en las vacunas podría aumentar el riesgo de cáncer.

Para superar estos problemas, los investigadores incorporaron 20 epítopos, pequeñas secuencias de aminoácidos que activan una respuesta inmunitaria, en su fórmula de vacuna. Cada epítopo se dirige a una de las proteínas expresadas por el EBV en diferentes etapas de su ciclo de vida.

Los investigadores también diseñaron un adyuvante novedoso para acompañar la vacuna y aumentar su eficacia.

Para ver cómo funciona la vacuna, la probaron en ratones genéticamente alterados para tener un sistema inmunológico similar al humano. Los ratones incluían aquellos que acababan de contraer el virus y aquellos que lo habían contraído anteriormente y, por lo tanto, lo tenían latente en sus células B.

En última instancia, descubrieron que la vacuna producía una fuerte respuesta inmunitaria en ambos grupos de ratones durante siete meses. Esto significaba que la vacuna ayudaba a inducir anticuerpos neutralizantes para detener que el virus ingresara a las células B e inducía una respuesta inmunitaria de células T asesinas que podían destruir las células B infectadas.

El Dr. Howard Pratt, psiquiatra y Director Médico Certificado de Community Health of South Florida, Inc. (CHI), quien no estuvo involucrado en el estudio, dijo a MNT:

“Las células B son típicamente la primera línea de defensa contra la infección viral aguda y la mayoría de las vacunas se centran en estas células. Ahora, esta vacuna es diferente en el sentido de que también se centra en las células T, que son responsables de matar las células infectadas y asegurarse de que tengamos una inmunidad duradera”.

El Dr. Rajiv Khanna, Profesor de Inmunología del Tumor en el Instituto de Investigación Médica QIMR Berghofer en Brisbane, Australia, autor correspondiente del estudio, dijo en un comunicado de prensa:

“Nuestra formulación de vacuna induce esa respuesta inmunitaria de células T asesinas, así como la respuesta inmunitaria de anticuerpos neutralizantes.

Creemos que en individuos susceptibles, las células B infectadas por EBV viajan al cerebro y causan inflamación y daño. Si podemos prevenir esto en una etapa temprana de la infección, entonces las células B infectadas no pueden causar el desarrollo de enfermedades secundarias como la EM”.

Se necesita más investigación para investigar la eficacia de la vacuna contra el VEB

El Dr. Pratt dijo: “Este estudio se limitó a inyectar la vacuna contra el VEB en los ganglios linfáticos de ratones. Hasta que veamos ensayos en personas, no tendremos una mejor comprensión de su eficacia para nosotros”.

El Dr. Dana Hawkinson, Director Médico de Infección, Prevención y Control en el Sistema de Salud de la Universidad de Kansas, no involucrado en el estudio, le dijo a MNT que la eficacia a largo plazo de la vacuna para proteger contra las condiciones asociadas al VEB también sigue siendo desconocida.

“Además, debemos recordar que las vacunas no protegen contra la infección, sino que protegen contra la enfermedad y la gravedad de la enfermedad si se contrae el patógeno. Entonces, el punto importante de esta vacuna es que al inducir una fuerte inmunidad de células B y T, puede proteger de posibles enfermedades asociadas al VEB, como ciertos tipos de cáncer, a medida que la persona envejece”, agregó.

La nueva vacuna contra el VEB puede llevar a una mejor prevención de la esclerosis múltiple

Cuando se le preguntó sobre las implicaciones del estudio, el Dr. Hawkinson dijo: “Este estudio es una posible mirada temprana a la creación de una nueva vacuna que podría ayudar a reducir las enfermedades causadas por el VEB después de la infección, incluso años o décadas después de la infección”.

El Dr. Pratt estuvo de acuerdo en que la vacuna tiene el potencial de prevenir las condiciones relacionadas con el VEB. Añadió que si la vacuna es efectiva en los seres humanos, podría ser un “avance significativo” para la esclerosis múltiple, dada la fuerte relación entre el VEB y la incidencia de la esclerosis múltiple.

“Lo que también es emocionante es que dado que el VEB está relacionado con muchas otras enfermedades, si se demuestra ser efectiva, la vacuna podría ayudar no solo con la esclerosis múltiple, sino que también podría reducir ciertos tipos de cáncer, así como varias otras enfermedades asociadas con el VEB”, concluyó.