¿Son mejores para ti los árboles de Navidad sin spray? Lo que debes saber

¿Son mejores para ti los árboles de Navidad sin aerosol? Lo que debes saber

8 de diciembre de 2023 – Michelle Pridgen a veces encuentra pequeños insectos negros llamados pulgones en su árbol de Navidad, y usualmente también encuentra un nido de pájaros.

“Simplemente incorporo el nido en mi decoración”, dijo alegremente.

Pridgen administra el mercado de agricultores en Independence, VA, y coordina los pedidos anticipados de árboles de Navidad libres de pesticidas, uno de los cuales siempre obtiene para ella misma. El mercado comenzó a ofrecer árboles libres de pesticidas en 2012, cuando una granja local dejó de rociar un grupo de árboles. Desde entonces, la granja ha dejado de usar pesticidas por completo, aunque a veces puede rociar herbicidas diluidos para controlar las malezas, explicó Pridgen.

“Es muy importante para nuestros clientes”, explicó. “Esa es la principal razón por la que muchas personas compran árboles a través de nuestro mercado. La mayoría de nuestros clientes están al menos preocupados por el medio ambiente, por lo que la mayoría de nuestros vendedores pueden no estar certificados como orgánicos, pero cultivan de manera orgánica. En la comunidad que apoya nuestro mercado, cómo se cultivan las cosas es importante para ellos”.

Un pequeño número de productores de árboles de Navidad ha abandonado las prácticas tradicionales, y términos como “libre de pesticidas” y “sin spray” han atraído a muchos compradores de árboles de Navidad, aunque los expertos dicen que un árbol tradicionalmente cultivado generalmente está expuesto a la misma cantidad o menos de químicos que los alimentos que comemos.

A partir de la semana anterior al Día de Acción de Gracias, la oferta de árboles “ecológicos” de Reed Island Christmas Tree Farm en el sur de Virginia atrae a cientos de personas cada año que navegan por carreteras montañosas sinuosas para cortar su propio clásico abeto fraser, o ocasionalmente una variedad similar llamada abeto Canaan. Los árboles sin spray son tan populares que a veces se agotan para la temporada en la primera semana de diciembre.

Billy Cornette Jr., propietario de Reed Island, tiene 81 años y ha estado cultivando árboles de Navidad allí desde 1989. Criado en una familia de mineros de carbón de Kentucky, se retiró temprano a los 47 años de una carrera en ingeniería civil. Cornette y su esposa, Betty Vornbrock, son ahora músicos semiprofesionales especializados en un estilo folclórico llamado música antigua. Vornbrock regresó recientemente de tocar conciertos en Japón, China y Hawái.

“Cultivamos árboles para poder hacer otra cosa, y eso es tocar música”, dijo Cornette.

Factores de salud y medio ambiente

Cornette y Vornbrock pueden identificarse primero como músicos, pero también son agricultores dedicados. Incluso han viajado a uno de los pocos lugares en Estados Unidos donde los abetos fraser crecen de forma natural para recolectar piñas y llevarlas a casa para iniciar sus propias plántulas.

No siempre fue así. Al principio, compraron plántulas iniciadas comercialmente y los árboles y la tierra fueron rociados para controlar plagas y malezas, al igual que en otras granjas de árboles de Navidad.

“Lo hicimos porque todos nos dijeron que lo hiciéramos”, dijo Cornette. “Pero los dos decidimos que ya no podíamos hacerlo”.

Estaban preocupados por los riesgos de cáncer entre los cultivadores de árboles, aunque un análisis realizado por la Universidad Estatal de Carolina del Norte muestra que las tasas de cáncer en los condados de Carolina del Norte donde se cultivan árboles de Navidad son más bajas que en los condados no montañosos en general.

Cornette y Vornbrock viven en su granja, y están apasionados por su decisión de no usar spray.

“Nos dimos cuenta de que todo lo que rociábamos en los árboles o en la granja podría, en primer lugar, llegar a nuestro pozo y envenenar a nuestros animales – tenemos dos gatos y hemos tenido hasta tres perros y ahora tenemos uno – y también podría envenenar a los peces en el arroyo, y nos sentimos mal al respecto, así que dejamos de hacerlo”, explicó Cornette mientras contemplaba una ladera llena de árboles que se ve mucho menos uniforme que las típicas granjas de árboles.

De cerca, es difícil distinguir los árboles de Cornette de aquellos cultivados con prácticas tradicionales. Cornette utiliza muchas de las mismas prácticas naturales que utilizan los productores tradicionales, incluyendo el uso de insectos depredadores naturales de las plagas, según Jamie Bookwalter, PhD, especialista en manejo integrado de plagas de coníferas de montaña del servicio de extensión de la Universidad Estatal de Carolina del Norte.

Existen regulaciones gubernamentales que se aplican al uso de químicos en las granjas de árboles.

“Todos los insecticidas utilizados en los campos de árboles de Navidad también están registrados para su uso en los alimentos que realmente comes”, dijo Bookwalter. “Los agricultores de árboles de Navidad en el oeste de Carolina del Norte rocían un insecticida probablemente unas pocas veces al año. El producto de maíz o manzana que comes ciertamente fue rociado tanto o más que esto durante la temporada de crecimiento”.

Los cultivadores tradicionales están reduciendo su uso de productos químicos, continuó ella. La encuesta más reciente de los principales cultivadores en Carolina del Norte mostró que el uso de pesticidas ha disminuido en un 21%, señaló.

“En estos días, los insecticidas y herbicidas aplicados a las plantaciones de árboles de Navidad son mucho más amigables con el medio ambiente y los consumidores que los pesticidas aplicados hace 30 años”, dijo Bookwalter, cuyo trabajo de doctorado se centró en los árboles de coníferas de montaña. “Además, los químicos… es probable que ya no estén presentes en el árbol para cuando el árbol sea llevado a casa. Yo clasificaría un árbol de Navidad como menos peligroso que las manzanas no orgánicas”.

El verdadero peligro que se esconde en los árboles

Ya sea que alguien visite una granja para seleccionar y cortar árboles en las montañas o ate un árbol al techo de un automóvil y regrese a casa desde un lote de árboles en un centro urbano, el mayor riesgo para la salud que plantean los árboles de Navidad proviene del moho en los árboles, dijo Timothy Craig, DO, director de investigación clínica de alergia, inmunología y enfermedades respiratorias en el Penn State Health Milton S. Hershey Medical Center. Los síntomas inducidos por el moho a veces se conocen como síndrome del árbol de Navidad y pueden ser muy peligrosos para las personas con asma.

Hace más de 30 años, el hijo pequeño de Craig pasó la Navidad en la unidad de cuidados intensivos pediátricos después de sufrir un ataque de asma provocado por una alergia al moho en un árbol de Navidad.

“Creo que es universal que haya hongos en los árboles de Navidad”, dijo Craig, quien también es profesor de medicina y pediatría en el College of Medicine de Penn en Hershey, PA. “No creo que puedas encontrar un árbol de Navidad donde no encuentres hongos”.

Las personas que se hayan realizado pruebas de alergia pueden saber si corren riesgo de alergias al moho en los árboles de Navidad si las pruebas mostraron que eran alérgicas a los mohos que crecen al aire libre, aunque Craig advirtió que existen muchos tipos de mohos al aire libre y las pruebas no pueden detectar todos.

La forma más probable de descubrir una alergia al moho en los árboles de Navidad es simplemente tener síntomas de lo que se llama rinitis alérgica. Los síntomas pueden incluir secreción nasal, irritación de los ojos y congestión nasal, todos los cuales pueden ser el resultado de respirar esporas de moho. Las personas con síntomas leves pueden optar por tomar un medicamento para la alergia de venta libre, en lugar de desechar el árbol, dijo Craig. Pero si alguien con asma tiene síntomas más graves alrededor del árbol, entonces definitivamente debería ser retirado y un árbol artificial puede ser una alternativa, dijo.

Existen otras posibles causas de los síntomas que pueden surgir cuando se decora el árbol, incluyendo virus respiratorios y polvo o moho que se acumuló en las decoraciones durante el almacenamiento.

“Es realmente difícil porque en esta época del año, todos están contrayendo virus, y los virus son un gran desencadenante del asma”, dijo Craig. “Entonces aquí estás, vas a conseguir un árbol de Navidad justo en este momento, y al mismo tiempo, todos los niños en la escuela se están enfermando, por lo que a veces no es tan obvio que es el árbol de Navidad. Pero hay algunas sutilezas en los síntomas de la rinitis alérgica en comparación con los virus”.

Los signos de que las alergias están en juego incluyen estornudos y picazón, mientras que los virus tienden a causar malestar y tos. Aproximadamente 1 de cada 6 personas es alérgica al moho, mientras que muchas más personas, aproximadamente 1 de cada 4, tienen alergias derivadas del polvo, según Craig. Recomendó asegurarse de que las decoraciones estén limpias y cualquier adorno que huela a humedad se pueda lavar con lejía diluida en agua. Las decoraciones de vidrio no se llenarán de moho, dijo, pero los materiales que no sean de vidrio corren el riesgo.

“Siempre y cuando sea diluida, [la lejía] no va a destruir los colores, y generalmente es suficiente para destruir las bacterias y los hongos, y solo el lavado mismo probablemente eliminará muchos de los alérgenos”, dijo Craig.

Las personas que estén preocupadas por el moho en su árbol pueden considerar rociar el árbol con lejía diluida para ayudar a matar el moho. Sin embargo, asegúrese de que el árbol esté completamente seco antes de llevarlo adentro, de lo contrario, podrían crecer diferentes tipos de moho.

Craig coincidió en que los productos químicos utilizados en el cultivo de árboles es poco probable que causen problemas de salud para los consumidores, ya que cualquier producto químico probablemente se aplicó hace meses y luego quedó expuesto a la lluvia.

“Las posibilidades son tan pequeñas en comparación con ser alérgico al moho en el árbol o a los ácaros del polvo presentes en las decoraciones. Creo que las posibilidades son mucho, mucho mayores con esos alérgenos que con un producto químico residual en el árbol”, dijo.

Criando Superárboles

Se dice que estos productos químicos ayudan a salvar y preservar los árboles de Navidad, que son bastante frágiles ante las amenazas de plagas y el cambio climático. En la década de 1950, una plaga que se alimenta del revés de la corteza de los abetos de Frasier acabó con cerca del 95% de los árboles que crecen y se reproducen en estado salvaje.

El movimiento libre de pesticidas genera malentendidos, según Justin G.A. Whitehill, PhD, quien dirige el Programa de Genética de Árboles de Navidad en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, donde también es profesor asistente.

“Así que realmente veo el trabajo que hace la industria de árboles de Navidad como una forma de preservar, conservar y promover los árboles, que son uno de los coníferos más hermosos que tenemos”, dijo.

Su equipo está trabajando en la ingeniería del ADN de los árboles de Navidad para, tal vez algún día producir árboles más resistentes a enfermedades y plagas.

“Hay algunas enfermedades en los árboles que pueden acabar con una granja entera de árboles de Navidad sino se gestionan correctamente”, explicó Whitehill.

El trabajo anterior en el programa de la Universidad Estatal de Carolina del Norte se centró en seleccionar y luego propagar abetos Frasier que crecieran rápidamente, tuvieran el aspecto icónico de un árbol de Navidad con ramas abundantes y tuvieran una gran retención de agujas. Mejorar los árboles de Navidad es un trabajo de toda la vida, ya que lleva entre 20 y 30 años antes de que un árbol produzca conos y pueda reproducirse.

Los científicos temen que el cambio climático aumente las amenazas de enfermedades a los árboles de Navidad.

“Los abetos son susceptibles a cualquier pequeño cambio climático”, dijo Whitehill. “Las temperaturas cada vez más altas favorecen la propagación de enfermedades y no favorecen a los árboles, que se están volviendo cada vez más estresados”.

La mayoría de los árboles de Navidad cultivados y vendidos en Estados Unidos provienen de Oregón y Carolina del Norte, seguidos por los estados de la región de los Grandes Lagos en tercer lugar en producción. Según la Asociación Nacional de Árboles de Navidad, se venden entre 25 y 30 millones de árboles de Navidad al año en Estados Unidos, y actualmente hay 350 millones de árboles en crecimiento comercial. En promedio, un abeto Frasier tarda de 7 a 8 años en alcanzar la madurez para ser comercializado.

En la granja de Cornette, algunos árboles pueden tardar el doble de tiempo en venderse, ya que los procesos naturales de los árboles no son necesariamente consistentes y las condiciones de cultivo varían incluso de una ladera a otra. Ha dejado un árbol sin recortar desde los primeros años de la granja. Lo llama “el árbol ejemplar” porque tiene las cualidades exactas de un abeto Frasier en estado salvaje: alto, delgado y aireado.

La granja de Cornette pierde algunos árboles todos los años, aunque él dijo que el daño causado por los ciervos es su principal problema, no las plagas o enfermedades. Otros árboles no son lo suficientemente bonitos como para ser árboles de Navidad. Los dona a un grupo de rehabilitación de drogadictos de Virginia Occidental que viene a su granja, corta los árboles y los convierte en coronas y guirnaldas para vender en una recaudación de fondos del programa.

En Carolina del Norte, Bookwalter dijo que no ha visto un aumento en los productores libres de químicos.

“Creo que todos podemos estar de acuerdo en que es mejor rociar menos productos químicos en la tierra; los agricultores que conozco se preocupan profundamente por la tierra y tampoco quieren desperdiciar dinero en productos adicionales”, dijo en un correo electrónico. “Los agricultores en 2023 trabajan con márgenes muy ajustados y tienen que competir con el aumento de los costos de producción y el problema siempre presente del aumento de los precios de la tierra. Rociar productos químicos adicionales no tiene sentido económico, y los agricultores que dependen de las prácticas de manejo integrado de plagas exploran sus campos para asegurarse de que realmente se necesita una aplicación de pesticida”.

En la granja Reed Island de Cornette, han dejado de plantar nuevos árboles y ahora están trabajando para devolver las laderas a cómo se veían cuando el ganado pastaba en la tierra hace años. Pronto se jubilará.

“Tengo 81 años y tengo la intención de dejar esta granja exactamente como la encontré”, dijo.