Aumento de las muertes cerca de la edad de jubilación es la causa del estancamiento de la esperanza de vida en Estados Unidos

El aumento de defunciones cercanas a la edad de jubilación es la principal causa del estancamiento en la esperanza de vida en Estados Unidos

Imagen de noticias: El aumento de las muertes en torno a la edad de jubilación es la razón detrás de la estancada esperanza de vida en Estados Unidos

La esperanza de vida de los estadounidenses se ha estancado durante más de una década, y gran parte de la culpa se ha atribuido a las “muertes por desesperación” entre adultos de mediana edad.

Pero un nuevo estudio sugiere que las enfermedades crónicas en los estadounidenses mayores son en realidad el factor más importante.

Después de un siglo de mejoramiento constante, los avances en la esperanza de vida de los estadounidenses casi se estancaron a partir de 2010.

En 2019, la esperanza de vida promedio para un recién nacido en Estados Unidos fue de casi 79 años, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos. Eso apenas fue diferente a la perspectiva en 2010, una reversión sorprendente de las tendencias anteriores.

Desde 1900, la esperanza de vida en Estados Unidos había aumentado casi tres años en promedio en cada década.

La investigación sobre el “por qué” a menudo se ha centrado en las preocupantes tendencias entre los adultos en edad laboral: más estadounidenses de mediana edad, especialmente aquellos con menos educación, han muerto por sobredosis de drogas, abuso de alcohol y suicidio – lo que algunos investigadores llaman muertes por desesperación.

Pero mientras ese problema acapara titulares, otra tendencia ha ido tomando forma al mismo tiempo.

Un estudio de 2020 encontró que el estancamiento del progreso contra las enfermedades cardiovasculares – incluyendo los ataques cardíacos y los derrames cerebrales – ha tenido en realidad un impacto mayor en la esperanza de vida de Estados Unidos desde 2010.

“Encontramos una desaceleración en el descenso de las tasas de muerte relacionadas con el corazón que supera el aumento de las muertes relacionadas con las drogas”, dijo la investigadora Leah Abrams, profesora asistente de salud comunitaria en la Universidad de Tufts en Medford, Massachusetts.

Eso, según ella, planteó la pregunta de qué podría estar sucediendo entre los estadounidenses de diferentes edades: los adultos mayores sufren enfermedades cardíacas a una tasa más alta que las personas más jóvenes, por lo que tenía sentido que las muertes entre los estadounidenses mayores pudieran tener un rol subestimado en la disminución de la esperanza de vida en Estados Unidos.

En el nuevo estudio, Abrams y sus colegas encontraron precisamente eso.

Entre 2000 y 2009, la esperanza de vida promedio de los estadounidenses a los 25 años aumentó aproximadamente 1.4 años para las mujeres y 1.7 años para los hombres. De 2010 a 2019, esas ganancias se redujeron significativamente: solo 0.4 y 0.17 años, respectivamente.

Mientras tanto, las tasas de muerte en estadounidenses de 65 a 84 años mostraron un patrón similar, disminuyendo a un ritmo más lento entre 2010 y 2019 en comparación con la década anterior.

Si eso no hubiera ocurrido, Abrams y sus colegas estiman que la esperanza de vida en Estados Unidos habría seguido aumentando, aproximadamente por un año.

Los expertos dijeron que los hallazgos – publicados el 9 de octubre en los Proceedings of the National Academy of Sciences – no descartan el impacto de esas trágicas muertes de desesperación prevenibles.

Pero las condiciones crónicas de salud como las enfermedades cardíacas – durante mucho tiempo el principal causante de muertes en Estados Unidos – son simplemente mucho más frecuentes, dijo Abrams. Entonces, incluso una desaceleración en el progreso contra esas dolencias tiene un gran impacto en la esperanza de vida en Estados Unidos.

¿Por qué se ha estancado ese progreso? Según Abrams, este estudio no puede responder a eso.

Pero ella y otros expertos señalan algunos sospechosos potentes: un aumento en los factores de riesgo de enfermedades como obesidad e inactividad física; factores sociales, como problemas para acceder a alimentos saludables y asequibles y vivienda estable; aislamiento social y soledad entre los estadounidenses en general y los adultos mayores en particular; una red social de protección social defectuosa para las personas mayores; y un sistema de atención médica defectuoso.

“La esperanza de vida está determinada tanto por la prestación de atención médica como por cosas que suceden fuera del sistema de atención médica”, dijo David Radley, quien estudia el rendimiento del sistema de salud en el Commonwealth Fund sin fines de lucro en la ciudad de Nueva York.

En un análisis reciente, él y sus colegas descubrieron que los estadounidenses, independientemente de en qué estado vivan, generalmente mueren más jóvenes que las personas en países igualmente ricos, incluyendo Canadá, Japón y gran parte de Europa.

Las razones, dijo, probablemente sean diversas, pero una diferencia obvia es que esos países tienen atención médica universal y generalmente priorizan la atención primaria.

Los Estados Unidos, señaló Radley, invierten más en atención especializada, donde el enfoque está en el tratamiento de enfermedades en lugar de la prevención.

“Necesitamos hacer un mejor trabajo en la construcción de un sistema de atención primaria sólido”, dijo Radley.

El Dr. Asaf Bitton, médico e investigador de la Escuela de Medicina de Harvard / Hospital Brigham and Women’s, está de acuerdo.

“Hacemos muy bien la ‘atención médica’ si tienes seguro de salud”, dijo Bitton. Donde Estados Unidos a menudo falla, agregó, es en la promoción de la salud y la prevención de enfermedades.

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En un estudio de 2021, Bitton y sus colegas encontraron una clara relación entre la disponibilidad local de proveedores de atención primaria y la esperanza de vida. Los estadounidenses que viven en condados con pocos proveedores, menos de un médico por cada 3,500 residentes, tenían una esperanza de vida promedio casi un año menor que la de las personas que viven en condados con más proveedores.

Desafortunadamente, Bitton dijo que la escasez nacional de proveedores de atención primaria solo ha empeorado con la pandemia.

La pandemia también ha tenido un impacto adicional en la esperanza de vida de los Estados Unidos, algo que este estudio no captura, dijo Abrams. Y los adultos mayores, agregó, han sido los más afectados por las muertes por COVID.

Según los CDC, la esperanza de vida en los Estados Unidos cayó a 76 años en 2021, su nivel más bajo desde 1996.

Más información

Peterson-KFF tiene más información sobre la esperanza de vida de los estadounidenses.

FUENTES: Leah Abrams, PhD, MPH, profesora asistente de salud comunitaria, Universidad de Tufts, Medford, Massachusetts; Asaf Bitton, MD, MPH, profesor asociado de medicina y política de atención médica, Hospital Brigham and Women’s / Escuela de Medicina de Harvard, Boston; David Radley, PhD, MPH, científico senior, Rastreo del rendimiento del sistema de salud, Commonwealth Fund, Nueva York; Proceedings of the National Academy of Sciences, 9 de octubre de 2023, en línea